Project

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On Strength of Will

Applicant Rebourg Antoine
Number 181953
Funding scheme Doc.CH (until 2020)
Research institution Institut de philosophie Faculté des lettres Université Neuchâtel
Institution of higher education University of Neuchatel - NE
Main discipline Philosophy
Start/End 01.09.2018 - 31.08.2022
Approved amount 238'554.00
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Keywords (7)

Philosophy of action; Resistance; Effort; Motivation; Self-Control; Strength of will; Temptation

Lay Summary (French)

Lead
Faire preuve de force de volonté (ou y échouer) est un phénomène dont on fait régulièrement l'expérience. Pourtant, la force de volonté soulève des interrogations conceptuelles importantes: lorsque nous résistons avec difficulté à une tentation, sommes-nous plus motivés par la volonté d'y résister ou par la tentation? A-t-on besoin de force de volonté pour trouver la motivation d'être fort de volonté?Mon projet vise à répondre notamment à ces questions. Je soutiendrai que faire preuve de force de volonté implique une tension entre des forces motivationnelles contraires, et est un processus au cours duquel l'agent, par des efforts, modifie la balance de ces forces.
Lay summary

On dit généralement que nous faisons preuve de force de volonté lorsque nous résistons à la tentation de fumer ou de manger certains aliments, ou lorsque nous restons à la maison pour finir un papier au lieu de sortir boire des verres.

Cependant, cette façon naturelle de parler soulève (au moins) deux problèmes. Le premier est le suivant: si - comme le soutient une conception traditionnelle de l'action -, à chaque fois que nous agissons de façon intentionnelle, nous faisons ce qui nous motive le plus, alors, lorsque nous résistons à une tentation, l'action de résister devrait être ce qui nous motive le plus. Pourtant, il est également très intuitif de dire que c'est la tentation qui est la plus motivante: c'est précisément cette force qui explique la difficulté que l'on peut éprouver à y résister.

Le second problème a trait à la motivation qui est requise pour résister à une tentation: comment se fait-il que certains aient plus de motivation que d'autres, alors que d'autres encore n'en ont pas du tout? A-t-on besoin de force de volonté pour trouver la motivation d'être fort de volonté? Une régression menace...

Par une analyse conceptuelle rigoureuse, inhérente aux méthodes de la philosophie analytique, et avec l'apport de données expérimentales récentes, notamment en psychologie, le but premier de mon projet est de résoudre ces deux problèmes. Je compte y parvenir en défendant les thèses suivantes. En premier lieu, je soutiendrai que faire preuve de force de volonté face à une tentation requiert un effort de la part de l'agent. En second lieu, je soutiendrai que, comme le verbe "résister" le suggère, la force de volonté implique une tension entre deux forces contraires, à savoir celle de la volonté et celle de la tentation. A cet égard, le projet vise à alimenter une discussion de longue date concernant ce qui caractérise exactement la volonté et la met en conflit avec d'autres motivations. Enfin, ma troisième thèse majeure est que faire preuve de force de volonté est un processus (par opposition à une événement ponctuel) qui se déploie dans le temps, au cours duquel nous modifions nos motivations de façon à atténuer, et résister à, une tentation.

Direct link to Lay Summary Last update: 25.07.2018

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Collaboration

Group / person Country
Types of collaboration
Institut Jean Nicod France (Europe)
- in-depth/constructive exchanges on approaches, methods or results
- Research Infrastructure

Scientific events

Active participation

Title Type of contribution Title of article or contribution Date Place Persons involved
Thumos Research Group Seminar Individual talk The Contours of Self-control 05.03.2020 Université de Genève, Switzerland Rebourg Antoine;
Swiss Center for Affective Sciences Annual Research Forum Poster What is Self-Control? 04.02.2020 Swiss Center for Affective Sciences, Université de Genève, Switzerland Rebourg Antoine;
La Force des Normes Talk given at a conference Qu'est-ce que la force de la volonté? 11.10.2019 Université de Grenoble Alpes, France Rebourg Antoine;
Salzburg Conference for Young Analytic Philosophers Talk given at a conference Demystifying Strength of Will 19.09.2019 University of Salzburg, Austria Rebourg Antoine;
ATINER 14th Annual International Conference in Philosophy Talk given at a conference Mental Muscle and Action in Strength of Will 27.05.2019 Athènes, Greece Rebourg Antoine;
Trying Workshop Talk given at a conference Trying and Willing in Strong-Willed Action 10.04.2019 Université de Neuchâtel, Switzerland Rebourg Antoine;


Self-organised

Title Date Place
Trying Workshop 10.04.2019 Université de Neuchâtel, Switzerland

Knowledge transfer events

Active participation

Title Type of contribution Date Place Persons involved
Comment résister aux tentations? Une exploration du concept de force de volonté Talk 11.02.2020 Université du Troisième Âge, Université de Neuchâtel,, Switzerland Rebourg Antoine;


Abstract

It is commonly said that we exhibit strength of will when we resist a temptation to have a smoke or eat certain foods, or when we stay home to finish a paper instead of going out for drinks. However, this natural way of speaking raises two puzzles. The first is that if - as the traditional conception of action has it - whenever we intentionally act, we do what we most strongly desire to do, then successfully resisting the temptation should be what we most strongly desire to do, since it is what we end up doing. Yet, there is a very intuitive sense in which in these cases the temptation is also the strongest of our desires. The second puzzle pertains to the motivation required to resist a temptation: how is it that some have it to a greater degree than others, while still others completely lack it? Does it take further strength of will to muster up the motivation to be strong-willed? By means of careful conceptual analysis inherent to the methods of analytic philosophy, and with the insights of recent experimental data in psychology, this project’s primary aim is to solve, inter alia, these two puzzles. I intend to do so by defending the following claims. The first is that resisting a temptation does not merely happen to us; it is something that we actively and effortfully strive to achieve. The second is that, as the verb ‘resist’ suggests, strength of will involves a tension between two contrary forces, namely the will’s and the temptation’s. In this regard, the project is expected to fuel the long-standing philosophical discussion surrounding what exactly characterizes the will, and what brings it into conflict with other motivations; relatedly, what determines the forces of our motivations is a thorny issue which will also be addressed. Finally, the third core idea that I will advocate is that exercising strength of will is a process over which we modify our motivations in order to attenuate, and thus resist, the temptation. Quite which mechanisms are at work when we manage, or fail, to do that is a question of utmost interest for both philosophers and empirical theorists studying conditions in which, purportedly, motivation is at fault - typically depression and addiction.
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