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On the Origins of Belief about Value

Applicant Wittwer Silvan
Number 181327
Funding scheme Early Postdoc.Mobility
Research institution Department of Philosophy Harvard University
Institution of higher education Institution abroad - IACH
Main discipline Philosophy
Start/End 01.01.2019 - 30.06.2020
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Keywords (8)

Meta-Ethics; Political Epistemology; Evolutionary Debunking; Social Epistemology; Moral Epistemology; Social Media; Arbitrariness; Irrelevant Influence

Lay Summary (German)

Lead
Unsere Werte werden von Faktoren beeinflusst, die nichts mit der Wahrheit zu tun haben. Mein Projekt untersucht, wie problematisch dies ist, insbesondere für die politische Meinungsbildung im Zeitalter sozialer Medien.
Lay summary

Inhalt und Ziel des Forschungsprojekts

Moralische und politische Werte werden von Faktoren beeinflusst, die nichts mit der Wahrheit zu tun haben. Oft scheint das problematisch. Viele meinen beispielsweise, der Staat solle Reichtum stark besteuern. Entstammten sie aber einem libertären Milieu, würden sie wohl anders denken. Herkunft hat ihrerseits, obwohl sie uns stark beeinflusst, wenig mit der Wahrheit politischer Ansichten zu tun. Wie können wir uns somit gewiss sein, richtig zu liegen?

Mein Projekt untersucht in drei Schritten, wie gefährlich wahrheitsfremde Einflüsse für unsere Werte wirklich sind. Zuerst vergleiche ich diverse allgemeine Erklärungen dafür, was solche Einflüsse problematisch macht. Ich zeige, dass wir nur dann an uns zweifeln müssen, wenn unsere Wertvorstellungen beliebig erscheinen. Eine Fallstudie entwickelt den Ansatz dann weiter: soziale Medien wie Facebook beeinflussen die politische Meinungsbildung (z.B. die amerikanische Präsidentschaftswahl 2016) oft wahrheitsfremd. Schliesslich frage ich, wie man mit solchen Einflüssen umgehen soll. Ausgehend von der Fallstudie erarbeite ich Strategien für Wähler/Innen, politische Institutionen und den erkenntnistheoretischen Diskurs selbst.

Wissenschaftlicher und gesellschaftlicher Kontext

Demokratie gedeiht nur, wenn sich Wähler/Innen über politische Sachverhalte informieren können. Soziale Medien drohen dies zu verunmöglichen. Deshalb ist es wichtig, die Risiken sozialer Medien für die politische Meinungsbildung genau zu untersuchen. Allein dann können wir gezielte Gegenmassnahmen einleiten. Mein Projekt leistet einen wichtigen Beitrag dazu, diese Risiken zu verstehen und einzudämmen.

Direct link to Lay Summary Last update: 12.12.2018

Responsible applicant and co-applicants

Publications

Publication
Evolutionary Debunking, Self-Defeat, and All the Evidence
WittwerSilvan (2020), Evolutionary Debunking, Self-Defeat, and All the Evidence, in Klenk Michael (ed.), Routledge, New York, 31-54.
Moral error theory, explanatory dispensability and the limits of guilt
Wittwer Silvan (2019), Moral error theory, explanatory dispensability and the limits of guilt, in Philosophical Studies, 1-15.

Abstract

Reflecting on the origins of our most cherished convictions can be unsettling. Suppose you believe that governments should heavily tax the wealthy. But then you realize that you believe that, in some sense, just because you were raised in a left-leaning political community. Had you grown up in a right-leaning milieu instead, your current position on fiscal politics might be different. That realization is unsettling: intuitively, you should be less sure about your political convictions now, on fiscal politics and beyond. This is an instance of the so-called problem of irrelevant influence: your political beliefs are influenced by factors that are irrelevant to their truth, and render them epistemically problematic. (See, e.g., Mogensen 2017, Vavova 2018 or White 2010.) Not only our political beliefs are affected, though. Rather, the worry arises for most beliefs about value, whether moral, political, aesthetic or epistemic.Recently, the problem of irrelevant influence has attracted significant philosophical attention. However, most of the discussion in the literature narrowly focuses on one particular instance thereof, namely whether evolutionary history irrelevantly influences our moral beliefs. (See, e.g., Joyce 2005, Kahane 2011 or Street 2005.) Meanwhile, the more general phenomenon, despite its obvious importance to our intellectual lives, remains underexplored and poorly understood. The aim of my proposed Post-Doc project, jointly hosted at the Massachusetts Institute of Technology and Harvard University, is to address this shortcoming.My project has three parts. Part I argues that the arbitrariness of many value beliefs provides the best general explanation of why awareness of their origins is generally epistemically problematic. Part II refines this account by applying it to a pressing issue in contemporary political epistemology: whether social media irrelevantly influences the formation of political belief and, if so, why this is. Part III discusses how to rationally respond to irrelevant influence, harnessing the social media case to develop general counter-measures at the level of epistemic agents, environments and theory-building.
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