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Lay summary

Lay Summary

Title: Biological Foundations of Risk Taking

Benjamin Franklin (1789) once famously remarked that in this world there is nothing certain but death and taxes. Although we cannot help but navigate a world full of risk and uncertainty, people differ widely in how they deal with risk. Psychologists and economists have documented a large inter-individual variability in people’s risk taking, but the determinants of this variability are still largely unknown. Recent research, however, suggests that biological factors contribute to a person’s appetite or disdain for risk. To address this, the current project will elicit risk taking using a wide array of behavioral paradigms and investigates the cognitive, genetic, and hormonal foundations of risk taking. Adopting a multi-disciplinary approach by linking economic psychology, cognitive and decision science, and cognitive and molecular neuroscience enables the project to pursue important objectives: First, risk taking should be measured with a variety of paradigms. Second, the cognitive mechanisms and processes underlying risk taking should be identified by using cognitive modeling techniques. Third, overt behavior and cognitive processes will be related to genetic variations and hormonal states, respectively. Consequently, the project comprehensively investigates to what extent differences in risk-taking behavior and in associated cognitive processes can be mapped onto differences in biological properties. The project should help in understanding the bio-psychological foundations of risk taking, thereby contributing to improved treatment of pathological risk taking such as drug addiction or gambling.

The project is led by Prof. Dr. Jörg Rieskamp (University of Basel, Economic Psychology), Prof. Dr. Ralph Hertwig (University of Basel, Cognitive and Decision Science), Prof. Dr. Andreas Papassotiropoulos (University of Basel, Molecular Neuroscience), and Prof. Dr. Dominique de Quervain (University of Basel, Cognitive Neuroscience).


German Version:

Title: Biological Foundations of Risk Taking

Benjamin Franklin (1789) hat einmal treffend festgehalten, dass Nichts in dieser Welt sicher sei ausser dem Tod und den Steuern. Obwohl wir in einer Welt mit vielen Risiken und Unsicherheiten leben, gehen Menschen doch sehr unterschiedlich mit Risiken um. Psychologen und Ökonomen haben auch grosse Unterschiede zwischen Menschen im Umgang mit Risiken dokumentiert. Die Ursachen für diese Unterschiedlichkeit ist aber weitestgehend unbekannt. Die aktuelle Forschung weisst darauf hin, dass menschliches Risikoverhalten durch biologische Faktoren beeinflusst wird. Das Forschungsprojekt folgt diesen Hinweisen, indem es Riskoverhalten mit unterschiedlichsten Paradigmen messen und die kognitiven, genetischen, und hormonellen Grundlagen untersuchen wird. Mit Hilfe eines multi-disziplinären Ansatzes, der die Wirtschaftspsychologie, die Kognitions- und Entscheidungswissenschaft, und die kognitive und molekulare Neurowissenschaft zusammenbringt, sollen wichtige Ziele erreicht werden: Zunächst soll Risikoverhalten mit verschiedenen Paradigmen festgehalten werden. Des Weiteren werden die kognitiven Prozesse, die zu Risikoverhalten führen, mit Hilfe kognitiver Modellierung beschrieben. Letzlich werden die Unterschiede im Risikoverhalten und den zugehörigen kognitiven Prozessen mit genetischen Variationen und Hormonstatus in Beziehung gesetzt. Das Projekt untersucht somit umfassend die biologischen Grundlagen von Risikoverhalten und den zugrunde liegenden kognitiven Prozessen. Das Projekt kann zum besseren bio-psychologischen Verständnis von Riskoverhalten führen und die Behandlung von pathologischem Risikoverhalten, wie Drogenabhängigkeit und Spielsucht, erleichtern.


Dem Forschungsprojekt gehören an: Prof. Dr. Jörg Rieskamp (Universität Basel, Economic Psychology), Prof. Dr. Ralph Hertwig (Universität Basel, Cognitive and Decision Science), Prof. Dr. Andreas Papassotiropoulos (Universität Basel, Molecular Neuroscience), und Prof. Dr. Dominique de Quervain (Universität Basel, Cognitive Neuroscience).