Project

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An interdisciplinary model to explain neverending infectious diseases. The case of syphilis (1859 to the present).

Applicant Wenger Alexandre
Number 186394
Funding scheme Sinergia
Research institution Institut Ethique Histoire Humanités - iEH2 Faculté de Médecine Université de Genève
Institution of higher education University of Geneva - GE
Main discipline Interdisciplinary
Start/End 01.02.2020 - 31.01.2024
Approved amount 2'475'981.00
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All Disciplines (6)

Discipline
Interdisciplinary
Dermatology
General history (without pre-and early history)
Theatre and Cinema
Infectious Diseases
Romance languages and literature

Keywords (18)

prophylaxis; degrowth; literature and the arts; sexually transmitted infections; cultural history; explanatory model; epidemiology over long time; anatomical waxes; sanitary films; material history; non-ending diseases; syphilis; infectous diseases; venerology; STD; hygiene films; eradication of infectious diseases; Venus in art

Lay Summary (French)

Lead
An interdisciplinary model to explain neverending infectious diseases. The case of syphilis (1859 to the present) / Décroissance et démobilisation : penser un modèle interdisciplinaire pour expliquer la non-fin des maladies infectieuses. Le cas de la syphilis, 1859-aujourd’hui.Il existe des maladies infectieuses anciennes, pourtant maîtrisées du point de vue de la connaissance scientifique et du traitement thérapeutique, qui non seulement ne disparaissent pas, mais encore gagnent à nouveau du terrain. Pourquoi et comment ces maladies défient-elles notre modernité médicale ?
Lay summary

Contenu et objectifs du travail de recherche - Notre objectif, en travaillant sur le paradoxe de la décroissance, de la démobilisation et de la non-éradication (définie selon l’OMS) de ces maladies, et de produire un modèle original qui expliquer le retour des maladies en question. Nous faisons l’hypothèse que ce paradoxe ne peut être compris que par une approche interdisciplinaire, croisant les perspectives médico-scientifique, historique et culturelle, et qui inscrit la compréhension biomédicale et épidémiologique dans une chronologie longue des réactions sociales, culturelles et politiques face à la maladie. Nous travaillons sur le cas exemplaire de la syphilis, une maladie socialement “honteuse”, aux manifestations cliniques variées, à la biologie complexe et qui, 80 ans après le miracle de la pénicilline, ré-émerge dans nos sociétés.

Pour rendre compte de la non-fin d’une maladie infectieuse, une compréhension large de la maladie est nécessaire, à la fois de sa vie socio-culturelle et de sa vie biologique. À ce titre, les paradigmes de connaissance existants (en sciences humaines comme en sciences biomédicales) et les modèles épidémiologiques actuels sont insuffisants, car ils sont cloisonnés dans leurs disciplines. Notre projet dépasse ces modèles en extrayant les questions biomédicales du temps court de la recherche scientifique pour les inscrire dans une histoire longue de 150 ans.

La syphilis offre un cas exemplaire : maladie infectieuse de transmission sexuelle, aux manifestations cliniques complexes, ayant motivé des campagnes de prévention originales depuis la fin du 19e siècle, et liée au développement des antibiotiques, elle fait son come back depuis le années 2000. Nous souhaitons développer un modèle explicatif qui soit tout ou partiellement transposable à d’autres maladies infectieuses résistantes.

Contexte scientifique et social du projet de recherche - Les principales compétences mobilisées relèvent de 1° la biomédecine et la clinique ; 2° de l’histoire des sciences et l’histoire matérielle ; 3° de la littérature et de l’histoire culturelle. Par ailleurs, nous avons défini différents terrains d’investigation spécifiques au projet (céroplasties syphilitiques, génotypage de prélèvements pathologiques anciens conservés dans de la paraffine, films de propagande sanitaire).

Direct link to Lay Summary Last update: 04.07.2019

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Project partner

Abstract

Question: Some old infectious diseases, whose workings and treatments are in principle known, are not disappearing, and sometimes their incidences are even increasing again. Why and how do these diseases challenge our medical modernity?Objective: To produce an original model bringing together factors susceptible of explaining the paradox of non-eradication (under the WHO definition) of these infectious diseases. Hypothesis: This paradox can only be explained by an interdisciplinary approach, combining medical, scientific, historical and cultural perspectives, and embedding bio-medical and epidemiological knowledge in a long chronology of social, cultural and political responses to the disease.Research focus: We are working on the exemplary case of syphilis, a socially “shameful” disease with varied clinical manifestations and a complex biology, and which has been re-emerging some 80 years after the penicillin miracle.One of the original features of this project is that it considers the non-end of some infectious diseases even though they were supposedly mastered by our medicine.To understand a disease is to understand both its socio-cultural life and its biological life. In our view, existing paradigms of knowledge (in the human and in the bio-medical sciences) and current epidemiological models are insufficient, because they are incomplete, fragmented, separated by disciplinary divisions. Our project goes beyond these models, first by making the systematic exchange of information and methodologies between fields a key part of our approach, second by taking bio-medical questions out of short-term scientific research and of their almost exclusively future-oriented setting and situating them within a 150-year-long history, and thirdly by analysing the co-evolution of the history of the disease and human history.Our project focuses on the exemplary case of syphilis, an infectious disease with complex clinical manifestations, a problematic socio-cultural status (as a “shameful” sexual disease) that has elicited original prevention campaigns since the late nineteenth century, is connected with the development of antibiotics, and yet has been making a comeback. However, the model we propose here will be wholly or partly transposable to the investigation of other resistant infectious diseases and prevention issues. The three applicants submitting this project have been researching syphilis from different angles (biomedicine and clinical medicine, history of science and material history, literature and cultural history), but have extensive experience of interdisciplinary collaboration.The project’s goals have been defined in such a manner that they cannot be reached without close interdisciplinary collaboration. We have also defined several research areas that will be specific to this project (wax models of syphilis, genotyping of pathological samples preserved in paraffin wax, health propaganda films), and which are themselves interdisciplinary by definition.
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