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Incidence, Spectrum of Symptoms and Risk Factors for Coronavirus Disease 2019 (COVID-19) among Healthcare Workers - a Prospective Cohort Study

Applicant Kohler Philipp
Number 196544
Funding scheme Special Call on Coronaviruses
Research institution Infektiologie und Spitalhygiene Departement Innere Medizin Kantonsspital St. Gallen
Institution of higher education Cantonal hospital of St.Gallen - KSPSG
Main discipline Infectious Diseases
Start/End 01.06.2020 - 31.05.2021
Approved amount 391'954.00
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All Disciplines (3)

Infectious Diseases
Clinical Immunology and Immunopathology
Medical Microbiology

Keywords (7)

Surveillance; Healthcare worker; Prospective cohort study; Incidence; Personal protective equipment; Seroconversion; Risk factors

Lay Summary (German)

Mitarbeitende im Gesundheitswesen sind im Zentrum der Severe Acute Respiratory Syndrome Coronavirus 2 (SARS-CoV-2) Pandemie. Mithilfe von regelmässigen serologischen Untersuchungen soll dieses Projekt Erkenntnisse dazu liefern, wie häufig Spitalmitarbeitende angesteckt werden, was für Symptome sie zeigen und welches wahrscheinliche Ansteckungsorte sind.
Lay summary
Inhalt und Ziele des Forschungsprojekts

In dieser prospektiven Kohorte, bestehend aus über 1000 Mitarbeitenden des Kantonsspitals St. Gallen, werden über eine Beobachtungsperiode von mehreren Monaten in regelmässigen Abständen Antikörper gegen SARS-CoV-2 bestimmt. Gleichzeitig werden Daten zu möglichen Expositionen in und ausserhalb des Spitals sowie das Einhalten von Schutzmassnahmen erfragt. Ausserdem berichten die Teilnehmenden per täglichem SMS über allfällige Symptome, die mit einer SARS-CoV-2 Infektion (COVID-19) vereinbar wären.
Die so erhobenen Daten sollen helfen, den "burden of disease" von COVID-19 bei Spitalmitarbeitenden besser abschätzen zu können, inklusive den Anteil asymptomatisch Infizierter zu beziffern. Weiter soll mit dieser Studie die Frage beantwortet werden, ob das COVID-19 Risiko für Mitarbeitende mit Patientenkontakt höher ist als für solche ohne Patientenkontakt. Der Einfluss von Schutzmassnahmen auf dieses Risiko soll ebenfalls abgeschätzt werden können.

Wissenschaftlicher und gesellschaftlicher Kontext des Forschungsprojekts

Serologische Untersuchungen erlauben es, eine mögliche Ansteckung mit COVID-19 im Nachhinein zu detektieren, selbst wenn die betroffene Person nur wenig oder keine Symptome hatte. Die Exposition gegenüber COVID-19 ist für Spitalmitarbeitende ungleich höher als für die Allgemeinbevölkerung. Erkenntnisse bezüglich Risiko und Verlauf der Erkrankung sowie bezüglich Faktoren, welche dieses Risiko beeinflussen, sind wichtig, um bestehende Schutzkonzepte für Spitalmitarbeitende zu überdenken.
Direct link to Lay Summary Last update: 15.08.2020

Responsible applicant and co-applicants


Project partner


The Coronavirus Disease 2019 (COVID-19) pandemic - caused by the Severe Acute Respiratory Syndrome Coronavirus 2 (SARS-CoV-2) - has got significant implications on our daily life, currently dominating the medical agenda of the majority of health-care workers (HCWs). Case fatality rates vary significantly between studies, being alarmingly high in some of those, which probably reflects differences in the susceptibility of affected populations, but also in methods of surveillance, including testing frequency. HCW are at the center of this epidemic, both as care providers to severely-ill patients but also as potentially vulnerable population to acquire the infection due to heavy daily exposure to the virus. The burden of COVID-19 among the HCW population remains largely unknown, although single reports of fatalities have raised concerns among HCW regarding their own safety while caring for COVID-19 patients. In this study, we aim to prospectively assess the incidence of COVID-19, the spectrum of symptoms (including the proportion of oligo- and asymptomatic cases) as well as risk factors for infection among different types of HCW. For this protocol, we define HCW as hospital employees. We will include HCWs from an adult and a pediatric acute care hospital, and HCWs with and without patient contact. Main outcome in these study subjects is COVID-19 seroconversion. Dried blood spots will be collected bi-weekly to document seroconversion during a 4-month observation period; respiratory samples will be taken from symptomatic and non-symptomatic individuals. Data on risk behavior - including adherence to and use of personal protective equipment (PPE) - and on exposures in the hospital and the community will be gathered via an online platform; a daily text message will be sent out asking participants about symptoms compatible with a viral infection. Also, institutional factors such as number of hospitalized COVID-19 patients and availability of PPE will be monitored during the study period. The planned 1000 subjects were fully registered six days after the launch of the study promotion on March 19th and the full baseline sample collection will be completed within 10 days. We expect these findings to help better estimate the burden of SARS-CoV-2 and to better understand risk factors leading to (severe) infection among HCWs. We hypothesize that a significant proportion of seroconverted HCWs does not exhibit any symptoms. Differences in adherence to general hygiene principles, different exposures as well as personal risk factors might explain differences in susceptibility and severity of the disease.