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Algorithmic News Feeds and Democracy

English title Algorithmic News Feeds and Democracy
Applicant Trechsel Alexander
Number 196503
Funding scheme Spark
Research institution
Institution of higher education University of Lucerne - LU
Main discipline Political science
Start/End 01.11.2020 - 31.08.2021
Approved amount 96'200.00
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Keywords (8)

Political communication; Misinformation; algorithmic bias; Public opinion; Media; News; Direct democracy; Digital democracy

Lay Summary (German)

Lead
Prof. Dr Alexander H. Trechsel (Universität Luzern), Dr. Andrea De Angelis (Universität Luzern), Dr. Alessandro Vecchiato (Stanford University)
Lay summary

Titel des Forschungsprojekts

Algorithmen, News und Demokratie

 

Synthese

Wir analysieren wie Algorithmen den Kontakt zu Nachrichten und deren Nutzung beeinflussen. Wir entwickeln eine Smartphone-Applikation, die verschiedene Typen von Algorithmen und deren Effekte auf Bürgerinnen und Bürger, die sich online informieren, simuliert. Wir werden während des Abstimmungskampfs zu den eidgenössischen Volksabstimmungen vom März 2021 beobachten, wie sich Schweizer Bürgerinnen und Bürger informieren. Das Projekt wird uns ermöglichen zu messen, ob Algorithmen politische Meinungen beeinflussen und möglicherweise eine pluralistische Nachrichtenzufuhr beeinträchtigen können.

 

Inhalt und Ziele

Algorithmen haben einen starken Einfluss auf zahlreiche Sektoren und Aktivitäten, von selbstfahrenden Autos zu automatisiertem Börsenhandel. Abhängig von ihren inneren Regeln und der Nutzung, die wir von Algorithmen machen, können diese äussert gewinnbringende oder schädliche Effekte erzeugen. Mit der Entwicklung von sozialen Medienplattformen breitet sich der Einfluss von Algorithmen auf Newsvermittlung und Marketing aus. Wie gut Bürgerinnen oder Bürger informiert sind – ein für eine gutfunktionierende Demokratie eminent wichtiger Faktor - hängt in zunehmendem Masse von Entscheidungen, die von Algorithmen getroffen werden, ab. Allerdings bleibt die Frage bisher unbeantwortet, ob diese automatisierte Informationsversorgung Bürgerinnen und Bürger auch tatsächlich in ihrem politischen Verhalten beeinflusst und falls ja, wie. Unser Forschungsprojekt stützt sich auf eine eigens entwickelte Smartphone-Applikation, die uns erlauben wird, den online Informationskonsum von Bürgerinnen und Bürgern im Vorfeld der eidgenössischen Volksabstimmungen vom März 2021 zu messen. In einem kontrollierten, randomisierten Umfeld können wir mit unterschiedlichen Algorithmen arbeiten. Dies wird uns erlauben die Mechanismen hinter der personalisierten Newsvermittlung und derem potentiellen Einfluss auf die Mediennutzung zu messen. Ein weiteres Ziel unserer Forschung ist die Algorithmen so zu optimieren, dass der automatisierte Zugang zu ausgewogenen Informationen verbessert wird.

 

Wissenschaftlicher Zugang

Das Projekt wird Techniken und Methoden der „computational social sciences“ anwenden. Dabei wird es das innovative Element einer durch eine Smartphone-Applikation produzierten Datensammlung mit randomisierten Experimenten, die in den traditionellen, sozialwissenschaftlichen Methoden Einzug gehalten haben, verbinden.

 

Stichwörter

Digitale Demokratie, direkte Demokratie, Algorithmen, Medien, Information, News.

Direct link to Lay Summary Last update: 18.10.2020

Responsible applicant and co-applicants

Abstract

The development of social media platforms expanded the role of algorithms to news provision and advertisement. Current research underlines some of the dangers resulting from such technologies, ranging from the spread of disinformation and misinformation, to the abuse of targeted advertising for voter suppression and negative political campaigning. Such concerns are extremely serious and point to a direct threat to democratic institutions.Current research is limited in fully studying the impact of social media technologies on democracy by two main factors: data availability, as private companies are unwilling to share reports of their usage with researchers, and technological access, as platforms do not allow academic experimenters to run studies on them. Our research project overcomes both these difficulties by taking advantage of a custom-developed news feed app, {\it Dossier}, that has been already tested and piloted, and implement a series of randomized controlled trials on the {\it design} of algorithms news feeds to evaluate their impact on media diets, and with it the full gamut of politically relevant variables such as political knowledge, issue valence, party polarization and preferences. Our project is the first to date to tackle the issues of content moderation online with an approach uniquely set up to develop a full mapping from algorithmic news feeds to democratic outcomes.The design of news feed algorithms is potentially very complex, and it is described by many, including actors in social media companies, as a black-box. Our methods mix a descriptive and an experimental approach that will result in scenarios and policy recommendations. Our study will first investigate the impact of present algorithmic personalized news feeds on democratic variables by mimicking their set up, and then explore how to design news feeds in ways that strengthen democracy, such as to achieve better political knowledge, less issue polarization and more political participation.Our research project plans to apply our design first to Switzerland in the context of the upcoming referendums in the Fall and Winter of 2020. However, overcoming one additional limitation of most recent studies, our unique approach is applicable globally and therefore able to provide diverse conclusions on technological impact in different institutional and cultural contexts.The results from our project will clarify the impact that news feed technologies, and with them social media, have on the digital public sphere and democracy. Armed by our conclusions, policy-makers will be able to design and enforce policy guidelines that regulate the impact of technology with renewed clarity and understanding, including ways to address content moderation, access to information and combating disinformation online.
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