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Contested bodies. The religious lives of corpses

English title Contested bodies. The religious lives of corpses
Applicant Berlis Angela
Number 189373
Funding scheme Project funding
Research institution Christkatholische und Evangelische Theologische Fakultät Universität Bern
Institution of higher education University of Berne - BE
Main discipline Ecclesiastical history
Start/End 01.08.2021 - 31.07.2025
Approved amount 247'508.00
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Keywords (12)

material culture; corporeality; identity; religion; gender; tactile piety; lived religion; body; human remains; relics; death; modern era

Lay Summary (German)

Lead
Contested bodies - The religious lives of corpsesAngefochtene Körper - Das religiöse Leben von LeichenLeadDas Projekt untersucht die Verehrung von Toten, deren Körper nicht der Verwesung anheimfiel oder die anderweitig auffällig und deshalb verehrt wurden. Dieses Phänomen ist im europäischen Katholizismus der Neuzeit zu beobachten und wird hier auf dem Gebiet des heutigen Italiens erforscht. Dabei wird die Frage gestellt, inwieweit diese Frömmigkeitsformen zur Ultramontanisierung des römischen Katholizismus im 19. Jahrhundert beigetragen haben.
Lay summary

Inhalt und Ziel des Forschungsprojekts

Die Untersuchung widmete sich den toten Körpern von Ordensleuten als einem Corpus bisher wenig erforschter, visueller, materialer und textlicher Quellenbestände in lokalen italienischen Ordensbeständen. Das Nachleben des toten Körpers wird dabei als «religiöses Objekt» in seiner materiellen Beschaffenheit betrachtet, das zugleich die «materiale Welt» übersteigt. Untersucht werden erstens die zeitgenössischen Mentalitäten und Praktiken, die den betreffenden toten Körper mit religiöser Bedeutung aufluden, und zweitens die umfassenderen historischen Verschiebungen in der Art und Weise, in der religiöse Gemeinschaften mit dem Körper verstorbener Ordensleute umgingen, die im Geruch der Heiligkeit verstorben waren. Die Langzeit- und vergleichende Perspektive erlaubt es aufzuzeigen, wie sich erstens die Bedeutung des «religiösen» Körpers vor dem historischen und geographischen Hintergrund verschiebt, und wie zweitens die Strategien der Zuschreibung einer religiösen Bedeutung des toten Körpers in verschiedenen Strömungen innerhalb des Katholizismus unterschiedlich Gestalt annahmen.

 

Wissenschaftlicher und gesellschaftlicher Kontext

Seit der Mitte des 18. Jahrhunderts veränderte sich der Umgang mit dem Tod und den Toten in erheblichem Umfang: Dies ging einher mit veränderten Auffassungen über Hygiene, neuen medizinischen Kenntnisse, sinkenden Sterblichkeitsraten und wechselnden Ansichten über Mortalität. Die vorliegende Untersuchung nach der Zuschreibung religiöser Bedeutung an tote Körper ist ein Beitrag zu einer materialhistorisch und religionshistorisch unterlegten Kulturgeschichte des Körpers.

Direct link to Lay Summary Last update: 30.04.2022

Lay Summary (English)

Lead
Contested Bodies. The religious lives of corpses
Lay summary

This project researches human remains that were instilled with religious meaning within European Catholicisms of the modern era (c.1750-1950), a period when debates about dead bodies were accompagnied by medical breakthroughs and changing rates and understandings of mortality. The focus is on bodies that ‘behaved’ out of the ordinary after death and whose physical state could itself be deemed miraculous by some. Particular emphasis is on the remains of men and women religious since the enthusiasm and the criticism they inspired, generated a corpus of visual, material and textual sources that has not yet received much attention. The project approaches the afterlife of the body as a ‘religious object’, grounded in its materiality while transcending the ‘material world’, in order to examine 1) the mentalities and practices that instil the dead body with religious significance, and 2) broader historical shifts in the ways in which religious communities dealt with the dead body. The long term and comparative perspective allows to show how 1) the meaning of the ‘religious’ body varied according to the historical and geographical contexts, and the divergent contexts within and between religious orders, 2) the strategies used to imbue the corpse with religious meaning changed because of the interdependent nature of the category ‘religious’ and changing views on the body within different streams of Catholicism.

Direct link to Lay Summary Last update: 30.04.2022

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Name Institute

Associated projects

Number Title Start Funding scheme
150339 Tod und Gender. Untersuchungen in vier theologischen Disziplinen 01.05.2014 Project funding

Abstract

This project researches human remains that were instilled with religious meaning within European Catholicisms of the modern era (c.1750-1950), a period when debates about dead bodies were accompagnied by medical breakthroughs and changing rates and understandings of mortality. The focus is on bodies that ‘behaved’ out of the ordinary after death and whose physical state could itself be deemed miraculous by some. Particular emphasis is on the remains of men and women religious since the enthusiasm and the criticism they inspired, generated a corpus of visual, material and textual sources that has not yet received much attention. The project approaches the afterlife of the body as a ‘religious object’, grounded in its materiality while transcending the ‘material world’, in order to examine 1) the mentalities and practices that instil the dead body with religious significance, and 2) broader historical shifts in the ways in which religious communities dealt with the dead body (including issues of belonging and ownership). The long term and comparative perspective will allow us to show how 1) the meaning of the ‘religious’ body varied according to the historical and geographical contexts, and the divergent contexts within and between religious orders, 2) the strategies used to imbue the corpse with religious meaning changed because of the interdependent nature of the category ‘religious’ and changing views on the body within different streams of Catholicism. The focus is on religious orders in Italy (a country that seems to have been particularly rich in cases of miraculous bodies), and Belgium and Great Britain (where intense debates about ownership seem to have developed in this period). Methodologically, historical methods will be combined with insights from studies on visual and material culture (e.g. cultural biographies of objects).
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