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The origins of syntax

English title The origins of syntax
Applicant Zuberbühler Klaus
Number 185324
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution Institut de Biologie Université de Neuchâtel
Institution of higher education University of Neuchatel - NE
Main discipline Anthropology, Primatology
Start/End 01.06.2019 - 31.05.2023
Approved amount 846'720.00
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All Disciplines (3)

Discipline
Anthropology, Primatology
Psychology
Zoology

Keywords (16)

meaning; social; chimpanzee; signal; primate; pragmatics; communication; rainforest; cognition; combinatorial; gesture; grammar; behaviour; compositionality; vocalisation; syntax

Lay Summary (German)

Lead
Die Ursprünge von Syntax
Lay summary
Syntax gilt als wichtigstes Unterscheidungskriterium zwischen menschlicher und nicht-menschlicher Kommunikation. Wie aber hat sich Syntax evoluiert?

Eine erste Hypothese ist, dass Syntax entsteht, sobald ein Lexikon über einen gewissen Schwellenwert hinauswächst, was die Benützung von Signalkombinationen begünstigt. Die Hypothese sagt voraus, dass Kombinatorik vor allen bei Arten mit grossen Signalrepertoires zu finden ist. 

Eine zweite Hypothese ist, dass Syntax ein Nebenprodukt von erhöhter Rechenkapazität (und somit Gehirnevolution) ist. Die Hypothese wurde bisher vor allem mit Verhaltensexperimenten an artifiziellen Grammatiken getestet, was aus verschiedenen Gründen problematisch ist. Die Hypothese macht aber ebenfalls Voraussagen zwischen relativer Gehirngröße und natürlicher Kommunikation.

Eine dritte Hypothese besagt, dass Syntax die Art und Weise reflektiert, wie natürliche Ereignisse wahrgenommen werden. Hier ist wichtig, dass Menschen natürliche Ereignisse hinsichtlich Agens, Patiens und verbindenden Tätigkeiten beurteilen. Menschliche Sprache ist, so gesehen, nichts als eine Externalisierung von strukturierter Ereigniswahrnehmung in ein lineares Sprachsignal. Aus diesem Grund fällt es Menschen relativ leicht, komplizierte Satzstrukturen im Sprachsignal zu entschlüsseln. Alle menschliche Sprachen besitzen phonologische, morphologische oder syntaktische Marker, die es dem Zuhörer erleichtert, die Ereignisstruktur im Sprachsignal zu entschlüsseln. 

Das Forschungsvorhaben besteht darin, die drei Hypothesen mit empirischer Forschung an nicht-menschlichen Primaten zu testen. Diverse Studien haben bereits belegt, dass Primatenkommunikation durchaus bedeutungstragende Signalkombinationen enthalten kann. Wie solches Verhalten über evolutionäre Zeiträume in menschliche Syntax übergegangen ist, ist aber unklar. 

Unser Ziel ist es, bereits publizierten Studien hinsichtlich dieser Hypothesen zu analysieren und neue Daten in freier Wildnis in Afrika und unter kontrollierten Bedingungen im Basler Zoo zu erheben. Dazu stehen uns Feldstationen mit voll habituierten Menschenaffen und Affen, sowie Eye-tracking und Touchscreen Technologie am Basler Zoo zur Verfügung. 
Direct link to Lay Summary Last update: 03.04.2019

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Project partner

Associated projects

Number Title Start Funding scheme
200190 Collective Movement and Decision Making in a Multi-level Society: A bird`s eye view of Wild Gelada Monkeys 01.07.2021 Early Postdoc.Mobility

Abstract

Background and rationaleAccording to most theories, syntax is what separates human language from other communication systems. But how did it evolve? A number of hypotheses have been put forward, with no consensus. A first one states that syntax can evolve once the size of the lexicon surpasses a threshold and combinatorial signalling becomes more beneficial. Second, research on artificial grammar has forwarded the idea that syntactic processing is a computational achievement, suggesting that the emergence of syntax is linked to brain size evolution. A third view is that syntax is a reflection of event perception, whereby events are decomposable into grammatical functions (actor, action, patient), a cognitive predisposition externalised in human language. The rationale of this project is to address these hypotheses with a broad comparative research programme on non-human primate communication and cognition, including great apes, in the wild and captivity.ObjectivesThe goal is to generate empirical evidence to better understand how and why primate communication and cognition transitioned into human syntax, to develop a comprehensive evolutionary theory of syntax.Specific aimsThe proposal is for four systematic studies on the natural syntax of key non-human primate species, both in the wild and in captivity, in terms of structure, flexibility and cognitive underpinnings. We will collect new data sets and analyse existing ones, taking advantage of recent developments artificial intelligence and machine learning.MethodsWe will carry out observational studies and field experiments in primate species in their natural habitats across Africa to assess the range of syntactic patterns and their flexibility. We will carry out targeted behavioural experiments with great apes at Basel Zoo, using touch screens and eye-tracking technology. We will use machine learning to screen existing and new databases.Expected resultsData will provide a more complete picture of the phenomenology of primate syntax. Within species, we expect variation caused by socio-ecological factors, especially predation pressure and social complexity. For great apes, we expect event perception in terms of agents, actions and patients, and pragmatic use of syntax during social interactions. We expect these datasets to enable substantial theoretical progress towards a unified evolutionary theory of syntax.ImpactLanguage is uniquely human but its evolution is not. Empirically driven comparative research on syntax is of key importance in making progress. We expect results to be of interest for several scientific disciplines concerned with the evolutionary history of humans, including anthropology, psychology, cognitive science, biology and linguistics.
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