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Premium subsidies and their impact on health plan choices and health care demand in mandatory health insurance systems: Evidence from Switzerland and an international comparison of health systems

Applicant Boes Stefan
Number 185153
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution Universität Luzern
Institution of higher education University of Lucerne - LU
Main discipline Economics
Start/End 01.06.2019 - 31.05.2023
Approved amount 350'784.00
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Keywords (6)

systematic literature review; quasi-experiments; health care demand; mandatory health insurance; health plan choice; premium subsidies

Lay Summary (German)

Lead
Die Prämienverbilligung in der obligatorischen Krankenversicherung dient vor allem der Reduktion von vertikaler Ungleichheit aufgrund der finanziellen Belastung einkommensschwacher Haushalte. Je nach Ausgestaltung beeinflusst die Prämienverbilligung jedoch auch andere gesundheitsrelevante Entscheidungen, zum Beispiel die Wahl der Krankenversicherung.
Lay summary

Das Schweizer Gesundheitssystem zeichnet sich durch eine hohe Versorgungsqualität und einen garantierten Zugang zu Gesundheitsleistungen aus. Auf der anderen Seite stehen hohe Ausgaben und die stetig steigenden Prämien in der obligatorischen Grundversicherung. Insbesondere Haushalte mit niedrigem Einkommen tragen mit einem vergleichsweise hohen Einkommensanteil zur Finanzierung des Gesundheitssystems bei. Um einen Teil der durch Prämienzahlungen verursachten Ungleichheit aufzufangen, sieht das seit 1996 bestehende Krankenversicherungsgesetz individuelle Prämienverbilligungen (IPV) vor. Das IPV-System ist kantonal unterschiedlich geregelt und entsprechend unterschiedlich ist dessen potentielle Wirkung auf die Reduktion von Ungleichheit, oder auch andere gesundheitsrelevante Entscheidungen, zum Beispiel die Krankenversicherungswahl. 

Leider gibt es in der Schweiz und international bislang nur wenig Evidenz zu den Auswirkungen von Prämienverbilligungen auf das Entscheidungsverhalten im Bereich Krankenversicherung, und daran anschliessend die Nachfrage nach Gesundheitsleistungen. Ein gutes Verständnis der zugrundeliegenden Wirkungsmechanismen ist jedoch unerlässlich für eine effiziente Ausgestaltung des IPV-Systems. 

Dieses Forschungsprojekt zielt darauf ab, erstens die international bestehenden obligatorischen Krankenversicherungssysteme hinsichtlich ihrer Ansätze zur Reduktion von vertikaler Ungleichheit zu untersuchen, und zweitens die kausalen Zusammenhänge von IPV und Versicherungswahl bzw. Inanspruchnahme von Versorgungsleistungen in der Schweiz zu analysieren. Methodisch wird neben einem beschreibenden Gesundheitssystemvergleich eine quantitative Analyse von Daten der Schweizer Gesundheitsbefragung und des Schweizer Haushaltspanels durchgeführt. Bei der Analyse werden quasi-experimentelle Methoden verwendet, welche die kantonalen Unterschiede im IPV-System ausnutzen, um die Auswirkungen der IPV auf das Entscheidungsverhalten herauszuarbeiten.

Direct link to Lay Summary Last update: 23.04.2019

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Employees

Abstract

A recent review of the Swiss health system has highlighted its overall good performance. The high quality of care, guaranteed access to necessary health care services and coverage through statutory health insurance are listed among its major strengths. The review has also identified a number of challenges, including the high out-of-pocket expenditures and the increasing premiums in mandatory health insurance (MHI). Low-income households in particular contribute with a significantly larger share of their income to the financing of the health system. To absorb some of the vertical inequity caused by premium payments, individual premium subsidies were introduced with the Swiss health insurance act in 1996. The aim of the subsidies was to ensure that premiums in MHI do not exceed a certain amount of an individual’s income. However, due to the decentralized regulation of the Swiss health system, substantial cross-cantonal variation in subsidy schemes exists.The impact of premium subsidies extends beyond providing financial aid. Subsidies not only help to mitigate inequity in the access to health care, but also any subsequent variation in health outcomes that may occur due to income inequalities. In addition, subsidies affect multiple facets of health care due to their inherent ability to impact health-relevant choices, such as health insurance coverage. The latter, in turn, is associated with the demand for health care, and health status in general. Unfortunately, only limited evidence exists to date, in Switzerland and internationally, on the impact of premium subsidies on health plan choices and the demand for health care, which we believe is essential in designing a well-functioning premium subsidy system.This research project aims to 1) comprehensively understand internationally existing mandatory health insurance systems and how they approach the issue of vertical equity;2) identify the causal impact of premium subsidies on health plan choices and health care utilization in Switzerland by exploiting features of the Swiss health system.The first objective will be addressed by a comparative analysis of MHI systems to gain a better understanding of the basic requirements that premium subsidies, or other forms of social benefits, need to fulfill for them to truly impact vertical equity without generating adverse secondary effects on health care demand or health outcomes. Special focus will be given to health systems with a managed competition structure to derive implications for the Swiss health system, as well as the uptake of premium subsidies. The latter is of high relevance in the Swiss context because not all eligible individuals automatically receive premium subsidies.The second objective will be addressed by a quantitative analysis of the Swiss Health Survey and the Swiss Household Panel. These surveys contain individual-level data on health insurance choices, health status, health care utilization, as well as background characteristics such as household income and structure. The latter will be leveraged to determine subsidy eligibility and the amount of subsidy an individual is entitled to. The analysis will use state-of-the-art quasi-experimental methods and explore between and within cantonal variation in subsidy schemes to identify the impacts of premium subsidies on health plan choices and health care utilization.In reviewing the literature on the subject, as well as undertaking an original data analysis, we hope to fill an important research gap to improve current subsidy schemes. The research planned in this project will help to better understand the effects of premium subsidies in MHI systems and will inform health policy-makers about how to effectively increase value, efficiency, and equity in a health system.
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