Project

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The Early People of Amazonia and the Beginning of Plant Domestication

Applicant Lombardo Umberto
Number 158459
Funding scheme Advanced Postdoc.Mobility
Research institution Geographisches Institut Universität Bern
Institution of higher education Institution abroad - IACH
Main discipline Other disciplines of Earth Sciences
Start/End 01.04.2015 - 30.09.2016
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All Disciplines (2)

Discipline
Other disciplines of Earth Sciences
Archaeology

Keywords (6)

Plant domestication; Amazonia; Paleoecology; Early Holocene; Phytoliths; Starch grains

Lay Summary (Italian)

Lead
L'Amazzonia era già popolata più di dieci mila anni fa. Sappiamo ancora molto poco riguardo a come I primi abitanti dell’Amazzonia si adattarono all'ambiente di allora e a come, con le loro attività, lo trasformarono. Non sappiamo cosa mangiavano o se praticavano qualche rudimentale forma di agricoltura. Questo progetto intende svelare se i cacciatori-raccoglitori che vissero nel Sud dell’Amazzonia tra dieci mila e quattro mila anni fa praticarono l’agricoltura e se, facendo questo, iniziarono un processo di domesticazione di piante.
Lay summary

Circa la metà delle piante domesticate in America ha avuto la sua origine nell'Amazzonia. Sulla base della attuale distribuzione geografica delle piante selvatiche geneticamente più vicine a quelle domestiche, è stato ipotizzato che alcune importanti piante hanno avuto la loro origine nella Amazzonia Boliviana. Tra queste, troviamo la manioca, detta anche yuca o cassava, le arachidi, e varietà di palme, fagioli e peperoncini. Ad oggi, questa ipotesi non è ancora stata provata a causa dell’assenza nella regione di siti archeologici sufficientemente antichi da poter scavare.

La scoperta che abbiamo recentemente fatto nell'Amazzonia Boliviana di siti archeologici risalenti a 10500 anni fa, offre quindi, per la prima volta, la possibilità di provare se l’Amazzonia Boliviana è stata o meno un antico centro di domesticazione di piante.

Gli scavi archeologici che abbiamo recentemente fatto in tre di questi siti, ci hanno permesso di recuperare diversi scheletri umani risalenti all'Olocene medio, circa 6000 anni fa. Grazie all'analisi del tartaro che si trova sui denti di questi antichi abitanti dell’Amazzonia, sarà possibile risalire al tipo di dieta che essi avevano ed in particolare determinare che piante utilizzavano. Il tartaro, infatti, contiene fitoliti (piccolissimi depositi di silice amorfa che si formano tra le cellule delle piante) e grani di amido che una volta estratti possono essere classificati ed usati per identificare da quali piante provengono.

Capire il passato è fondamentale per pianificare il futuro. Questo è specialmente vero per l’Amazzonia, il più grande contenitore di biodiversità del mondo. Ma è difficile scegliere le strategie di conservazione migliori se non si conoscono quali processi hanno fatto dell’Amazzonia quello che è. Capire dunque il contributo dell’ attività umana a questi processi è un importante passo per conoscere, e quindi proteggere, uno dei capitali più importanti che il mondo possiede.

Direct link to Lay Summary Last update: 16.12.2014

Responsible applicant and co-applicants

Publications

Publication
Alluvial plain dynamics and human occupation in SW Amazonia during the Holocene: A paleosol-based reconstruction
Lombardo Umberto, Rodrigues Leonor, Veit Heinz (2018), Alluvial plain dynamics and human occupation in SW Amazonia during the Holocene: A paleosol-based reconstruction, in Quaternary Science Reviews, 180, 30-41.
River logjams cause frequent large-scale forest die-off events in southwestern Amazonia
Lombardo Umberto (2017), River logjams cause frequent large-scale forest die-off events in southwestern Amazonia, in Earth System Dynamics, 8(3), 565-575.
Alluvial plain dynamics in the southern Amazonian foreland basin
Lombardo Umberto, Lombardo Umberto (2016), Alluvial plain dynamics in the southern Amazonian foreland basin, in Earth Syst. Dynam., 7(2), 453-467.
Sonication improves the efficiency, efficacy and safety of phytolith extraction
Lombardo Umberto, Ruiz-Pérez Javier, Madella Marco, Lombardo Umberto, Ruiz-Pérez Javier, Madella Marco (2016), Sonication improves the efficiency, efficacy and safety of phytolith extraction, in Review of Palaeobotany and Palynology, 235, 1-5.

Collaboration

Group / person Country
Types of collaboration
Tropical Palaeoecology Research Group - University of Reading Great Britain and Northern Ireland (Europe)
- in-depth/constructive exchanges on approaches, methods or results
- Research Infrastructure
Paläo- Geoökologie group - University of Bern Switzerland (Europe)
- in-depth/constructive exchanges on approaches, methods or results
- Publication
- Research Infrastructure

Scientific events



Self-organised

Title Date Place
Workshop 08.06.2016 Barcelona, Spain

Knowledge transfer events

Active participation

Title Type of contribution Date Place Persons involved
Keynote talk: Dinámica fluvial de la cuenca del Mamoré, su impacto en la población y economía Talk 27.09.2016 Santa Cruz, Bolivia Lombardo Umberto;


Communication with the public

Communication Title Media Place Year
Talks/events/exhibitions Dinámica fluvial de la cuenca del Mamoré, su impacto en la población y economía International 2016

Abstract

This project will investigate the earliest peopling of south-western Amazonia and the role early Holocene populations played in the domestication of Neotropical crops. So far very little is known about these essential aspects of New World history. Genetic studies suggest that south-western Amazonia, and in particular the Llanos de Moxos in the Bolivian Amazon, is the region where some important Amazonian crops were first domesticated; these include manioc, peanut, peach palm, jack bean and two varieties of chili pepper. However, the genetic evidence has not yet been confirmed by archaeological evidence, due to the lack of early sites in south-western Amazonia. Nevertheless, my recent discovery of early Holocene shell middens in the Llanos de Moxos (Lombardo et al 2013 - Early and Middle Holocene Hunter-Gatherer Occupations in Western Amazonia: The Hidden Shell Middens. PLoS ONE, 8(8), e72746) offers a unique opportunity to provide archaeological proxies for the evidence of early plant exploitation and the origin of agriculture in one of South America’s centres of domestication. We are proposing to study six early sites and their local environments in order to reconstruct Holocene socio-ecological interactions in south-western Amazonia and elucidate the plant management strategies of the first foraging groups. The research will include: archaeological excavation and micromorphological analysis of shell middens; analysis of phytoliths from the archaeological sites and paleosols; analysis of starch grains extracted from teeth calculi; analysis of stable isotopes from bones/teeth and analysis of stratigraphic cores. The project will be carried out with the CaSEs research group at the Universitat Pompeu Fabra (UPF) in Barcelona, under the supervision of Prof Madella, a well known specialist in the field of phytoliths and starch grains. A four month secondment has been planned at the University of Exeter with Prof Iriarte, who has put together the largest European reference collection of tropical phytoliths and starch grains. A return phase to the Paleo-Geoecology group at Bern University has been envisaged for the third year of the project, when I will complete the analysis of paleoecological archives and human remains will be analysed for stable isotopes. This project is a fundamental step in my career, as it will allow me to make significant progress in several archaeological techniques, and expand the possibilities of integrating palaeoecological and archaeological evidence.
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