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Die Unterbestimmtheit der Ökonomiekritik: Amartya Sen als Modell

English title The Underdetermination of the Critique of Economics: Amartya Sen as a Model
Applicant Cheneval Francis
Number 140715
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution Philosophisches Seminar Universität Zürich
Institution of higher education University of Zurich - ZH
Main discipline Philosophy
Start/End 01.07.2012 - 28.02.2015
Approved amount 220'746.00
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Keywords (4)

Amartya Sen; Kosmopolitismus; Unterbestimmtheit; Ökonomiekritik

Lay Summary (English)

Lay summary

The science of economics has been fundamentally criticized since its very inception nearly two and a half centuries ago—if we accept the common view of Adam Smith’s “Wealth of Nations” as its unofficial birth certificate. Since then many have dismissed the economic view of man as being mainly, if not exclusively, driven by greed as descriptively inaccurate; others have additionally condemned the alleged destructive consequences of this view, especially in its manifestation as utilitarian moral and political philosophy, for virtues like solidarity and justice and accordingly for the cohesion of modern society. This fundamental criticism has gained momentum after what is nowadays called ‘neoclassical economics’ superseded competing approaches as the dominant paradigm of economic science after World War II. The main charge today is that economics increasingly lost contact to social reality primarily due to its increasing mathematical formalization.

It is, however, far from clear that this criticism has to be accepted since its methodological presuppositions are rarely made explicit. In order to clarify its merits, the project will examine the most important critical arguments more closely. It will do so by investigating the work of economist and philosopher Amartya Sen as a case study. This promises to be a fruitful approach because Sen has contributed to the critique of economics as an explanatory and as a normative science since more than four decades. In particular, he can be considered to be representative of the most serious criticism of economics since he has never settled for only negative criticism but has always tried to provide constructive alternatives in order to improve instead of abandon economics as a science. His critique of economic man as a ‘rational fool’ and his capability approach as an alternative to utilitarianism are also attempts to reintegrate economics and philosophy.

The project will mainly proceed by analyzing the two main pillars of Sen’s constructive research program diachronically albeit aiming at systematic insights: On the one hand, it will analyze the systematic development from Sen’s criticism of the ‘neoclassical’ theory of individual decision making to his own theory of identity in order to show its inherent tensions when it comes to his confrontation with Huntington’s notion of a clash of civilizations; on the other hand, it will analyze the inherent tensions in the development of Sen’s own theory of justice and its attempt to steer a middle course between ‘neoclassical’ consequentialism, i.e. utilitarianism, and Kantian contractualism as developed by Rawls or Scanlon.

Direct link to Lay Summary Last update: 21.02.2013

Responsible applicant and co-applicants



Group / person Country
Types of collaboration
Prof. Dr. Gebhard Kirchgässner, Universität St. Gallen Switzerland (Europe)
- in-depth/constructive exchanges on approaches, methods or results
Prof. Dr. Martin Carrier, Universität Bielefeld Germany (Europe)
- in-depth/constructive exchanges on approaches, methods or results


Das Projekt analysiert die Ökonomiekritik anhand des bei Wirtschaftswissenschaftlern wie Philosophen anerkannten Werks von Amartya Sen. Im Projekt sollen aus methodologischer Perspektive die zwei zentralen Stränge dieses Werks - die Handlungstheorie und die Gerechtigkeitstheorie - in ihrer wechselseitigen Beeinflussung und zeitlichen Entwicklung analysiert werden, weil die dabei Kritik an Präferenztheorie und Utilitarismus repräsentativ ist für eine philosophische Ökonomiekritik, die sowohl den deskriptiv-explanativen als auch den normativ-evaluativen Gehalt ökonomischen Denkens berührt. Die Ökonomiekritik ist seit vier Jahrzehnten durch Sen inspiriert und auf ein höheres Niveau gehoben worden, ihre sachliche Richtigkeit ist aber nicht unbestritten. Zumindest die radikale Ökonomiekritik (insbesondere die sog. postautistische Ökonomik) erscheint im Gegenteil überzogen. Die erste Hypothese lautet, dass dies durch eine unzureichende Reflexion auf ihre methodologischen Voraussetzungen und hier insbesondere durch eine Unterschätzung des wissenschaftsphilosophisch wohlbekannten Problems der Unterbestimmtheit von Theorien durch Erfahrung verdeckt wird. Auch das Werk von Sen weist hier eine entscheidende Leerstelle auf. Das Projekt soll die dadurch implizit gebliebenen methodologischen Voraussetzungen seines Werks rekonstruieren und ihre Auswirkungen auf seine Handlungstheorie und Gerechtigkeitstheorie analysieren. Es wird vermutet, dass auch Sen das Problem der Unterbestimmtheit unterschätzt und deshalb die im Kontext der Theoriewahl unvermeidlichen Wertentscheidungen nicht adäquat getroffen hat. Hier wird sich, so die zweite Hypothese, der politische Kosmopolitismus als bestimmend für seine Theoriewahlentscheidungen herausstellen. Das Projekt wird damit dreierlei leisten: Es wird (1) die Ökonomiekritik und ihre Popularität besser verstehen und bewerten helfen, es wird (2) das schwierige Verhältnis zwischen philosophischer und ökonomischer Perspektive auf so zentrale Probleme wie Handlungsrationalität und Gerechtigkeit aufhellen, und es wird (3) das Werk von Sen aus bislang vernachlässigter Perspektive beleuchten.