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Analysis of cosmetic accounting and its impact on government's fiscal position: The case of the Swiss Cantons

English title Analysis of cosmetic accounting and its impact on government's fiscal position: The case of the Swiss Cantons
Applicant Soguel Nils Cédric
Number 137554
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution IDHEAP University of Lausanne
Institution of higher education University of Lausanne - LA
Main discipline Economics
Start/End 01.01.2012 - 31.05.2013
Approved amount 109'478.00
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Keywords (5)

Creative accounting; Dynamic Random Effect Model; Public sector accounting; Fiscal deficits; Simultaneous Equation Model with Panel Data

Lay Summary (French)

Lead
Lay summary

Lors de la clôture des comptes, les cantons suisses opèrent des écritures que l’on peut qualifier de cosmétique comptable. La cosmétique comptable a pour objectif de transformer les états financiers de ce qu’ils sont réellement à ce que les responsables aimeraient qu’ils soient et ce en tirant avantage de certaines règles comptables ou en ignorant certaines d’entre elles.

Lorsque les collectivités réalisent des excédents de revenus, ceux-ci sont dissimulés principalement afin de freiner certaines revendications politiques (baisses de l’imposition et/ou hausses des dépenses) mais également afin de constituer des réserves pour les périodes de basse conjoncture. Puis, lorsque les collectivités réalisent des excédents de charges donc des déficits, des opérations comptables sont adoptées afin d’enjoliver les résultats et de faire disparaître les déficits. De telles pratiques sont principalement réalisées lorsque des sanctions sont attachées au fait de réaliser de mauvais résultats, comme c’est par exemple le cas avec le frein à l’endettement.

En Suisse, diverses techniques de cosmétique comptable sont utilisées par les cantons. Les amortissements supplémentaires, les provisions ainsi que les opérations sur financements spéciaux font partie de ces techniques utilisées par les cantons suisses.

Tout d’abord, bien qu’elles ne soient pas autorisées à cet effet, les provisions et les opérations sur financements spéciaux peuvent jouer le rôle de réserves constituées en période de haute conjoncture afin de camoufler les excédents de revenus. Ces réserves permettent alors de compenser des baisses de recettes mais aussi de maintenir le niveau des dépenses lors des creux conjoncturels (Gonzales & Paqueo 2003). De plus, les cantons peuvent également recourir à des amortissements supplémentaires sur le patrimoine administratif pour dissimuler leurs excédents de revenus. Comme dans le secteur privé, de telles écritures consistent à créer des réserves latentes. Toutefois, contrairement au secteur privé, il n’est pas possible de dissoudre ultérieurement ces réserves afin de dégager des recettes supplémentaires. En effet, le patrimoine administratif ne peut pas être réalisé du fait qu’il est indispensable à la mise en œuvre des politiques publiques. Par conséquent, les amortissements supplémentaires ne permettent que de dissimuler des bénéfices. Néanmoins, l’année où ils sont comptabilisés ils permettent d’accroître l’autofinancement, donc de réduire le recours à l’emprunt pour le financement des nouveaux investissements et donc de contenir le niveau de la dette.

Finalement, comme il a été mentionné, toutes ces mesures visant à dissimuler les excédents de revenus permettent de limiter les revendications de baisses d’impôts ou de hausses de dépenses. Par conséquent, elles permettent de maintenir la pression fiscale, de limiter le niveau des dépenses et donc sur le long terme à améliorer la santé financière.

Direct link to Lay Summary Last update: 21.02.2013

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Publications

Publication
Impact of the internal service charges on the expenditure and deficit. The case of the Swiss cantons.
Clémenceau Maxime, Soguel Nils (2012), Impact of the internal service charges on the expenditure and deficit. The case of the Swiss cantons., in Trauer Verlag (ed.), 133-149.

Scientific events

Active participation

Title Type of contribution Title of article or contribution Date Place Persons involved
Annual Meeting of the European Public Choice Society 03.04.2013 Zürich, Switzerland
IPSAR Annual Conference 08.11.2012 Edinburgh, Scotland
Congrès annuel de la société québécoise de sciences politiques 23.05.2012 Ottawa, Canada
Public Management Colloquium 28.02.2012 Hamburg, Germany


Associated projects

Number Title Start Funding scheme
67064 Analyse du lien entre recettes et dépenses publiques: impact sur les soldes budgétaires et modélisation économétrique. 01.09.2002 Project funding (Div. I-III)

Abstract

Published fiscal balances are subject to many political issues. While for obvious reasons deficits are controversial, surpluses are also not free from criticism: pressure to increase public expenditures or cut taxes frequently emerges after the publication of good results. When closing their books, governments have at their disposal a number of legal procedures, which enable them to influence the final fiscal balance. Commonly used in the USA and formally designed, stabilization funds (also called rainy-day funds) evolve over time as a way of smoothing fiscal balances. Some Swiss cantons also resort to this type of mechanism, but are not subject to tight legal dispositions . Apart from these funds, many other cosmetic procedures are frequently observed in Switzerland (among others: provisions, special reserves, accrued expenses and deferred incomes). The New Accounting Model for the cantons (Modèle Comptable Harmonisé - MCH2) recommends using additional depreciation to smooth fiscal balances. This procedure creates undisclosed reserves, which cannot be used to cover a public accounting deficit. The principal objective of the research is to measure the relationship between the various cosmetic accounting procedures and the cantonal financial position. More specifically, the analysis aims first at determining the factors explaining the resort to cosmetic accounting. It will then investigate the impact of observable cosmetic procedures on public expenditure volatility and finally its effect on cantonal fiscal positions.The methodology will first identify the factors determining the use of cosmetic accounting with a static and a dynamic random effect model. The variables will be selected based on the literature and a survey sent to the cantonal finance departments. The impact of various cosmetic procedures on financial position will then be appraised using two different models: a single equation model and a simultaneous equation model. Finally public expenditure volatility will be appraised and regressed on a set of variables to measure the impact of cosmetic accounting. The empirical field used is the Swiss cantonal accounts between 1979 and the present. Data on cosmetic procedures are publicly available in the cantonal accounts, while the greater part of the other variables required is already in our database and at most need to be updated.The research contribution will be twofold. On the one hand the contribution is theoretical; this research will be the first to investigate and quantify the different cosmetic accounting procedures that governments can use when closing their books. It will then validate or not the existing theories on the utilization of accounting gimmicks to smooth balances. Finally, the research may help to formulate recommendations for the implementation of formal rainy-day funds or the revision of budget rules. On the other hand, the contribution is practical; the research will identify a “best practice” to enable Swiss cantons to smooth their fiscal balance. In particular it will investigate the recommendation formulated by the Conference of the 26 Cantonal Finance Ministers, which stipulates the use of additional depreciation as a standard technique for concealing surpluses. The research will also evaluate alternatives to the observable current procedures: how US-type stabilization funds or an adaptation of the existing budget rules may deal most suitably with an unbalanced budget.
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