Project

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Picturing Secrecy, A History of the Visualization of "Secret Societies" in Historical Photographs from West Africa

Applicant Harries Patrick
Number 135065
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution Departement Geschichte Universität Basel
Institution of higher education University of Basel - BS
Main discipline General history (without pre-and early history)
Start/End 01.04.2011 - 31.05.2014
Approved amount 149'496.00
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Keywords (7)

African History; Historical photographs; Visual studies; secret societies; West Africa; Cameroonian Grassland; Poro/Sande

Lay Summary (German)

Lead
Lay summary

EnthüllteGeheimnisse

Die Geschichte westafrikanischer„Geheimbund“-Fotografien, 1880-1950

Seit Endedes 19. Jahrhunderts werden mit Fotografien Bilderwelten geschaffen, welche diewestlichen Vorstellungen von Afrika prägen. Dieses Projekt untersucht dieEntstehungsgeschichte der Bilderwelt westafrikanischer „Geheimbünde“. Dadurch sollenneue Einblicke in die Handlungsspielräume von Afrikanerinnen und Afrikanernwährend der Kolonialzeit gewonnen werden.

"Geheimbünde"zählten in der Kolonialzeit neben der „Magie“ und der „Hexerei“ zu jenenInstitutionen, mit Hilfe derer Missionare oder Kolonialmächte die „Rückständigkeit“Afrikas propagierten. Abendteurer, Kolonialbeamte, Missionare und Forscherwaren seit jeher fasziniert von den Frauen- und Männerbünden Westafrikas, welcheeine wichtige Rolle in der Regelung des Zusammenlebens spielten. Fremde hattenzu diesen Bünden keinen Zutritt und ihre Mitglieder waren gegenüberNicht-Initiierten zur Geheimhaltung verpflichtet. Nicht-Initiierten war esverboten, gewisse Masken und Instrumente zu sehen oder sich bestimmten Plätzenzu nähern. Dennoch veröffentlichten Europäer zahlreiche Schriften zu diesen Organisationen, welche sie  „Geheimbünde“ nannten. Seit Ende des19. Jahrhunderts brachten sie zudem unzählige Fotografien nach Hause, die Mitglieder, geheime Orteoder Musikinstrumente dieser Bünde zeigen (sollten). Damit wurde eineBilderwelt geschaffen, die auf Postkarten, in Forschungsberichten,Missionars-Zeitschriften, populärwissenschaftlichen Magazinen oder Kinderbüchern einem grossen Publikum zugänglich war und welche die europäische Vorstellungüber Afrika nachhaltig prägte.

Die Untersuchung der Schnittstelle vonFotografie und Geheimhaltung eröffnet eine neue Sichtweise auf die Geschichteder Beziehungen von Europa zu Afrika einerseits und auf das Afrikabild imWesten andererseits. Das Projekt will zu einem differenzierteren Bild über die Handlungsspielräumevon Afrikanerinnen und Afrikanern während der Kolonialzeit beitragen, welcheweit mehr umfassen als Kollaboration oder Widerstand.Des Weiteren wird der Wert vonhistorischen Fotografien als Quellen zur Geschichte der Kolonialzeit untersucht. Fotografien könnten ein Gegenstück bilden zu den of textlastigenArchiven, in denen die Sichtweisen der Afrikanerinnen und Afrikaner zurKolonialzeit oft fehlen. 

abzulichten? Diesen Fragen geht dasProjekt anhand zweier Fallstudien nach: die Visualisierung des kwifon-Bundes imGrasland von Kamerun sowie die Visualisierung des poro/sande-Bundes in Liberiaund Sierra Leone. Dabei werden nationale und internationale Archivedurchforstet. Das Projekthat zum Ziel, vor allem die Entstehung, aber auch die Verbreitung und dieAuswirkungen dieser Bilderwelt zu beschreiben und zu analysieren. Zeigen dieseFotografien wirklich Geheimes? Wie reagierten die Afrikanerinnen und Afrikanerauf die Präsenz der Kamera und auf den Wunsch der Fotografen, Geheimes

Direct link to Lay Summary Last update: 21.02.2013

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Publications

Publication
Picturing Secrecy? The Visualization of “Secret Societies” in Historical Photographs from Sierra Leone, Liberia and Cameroon
Guyer Nanina (2014), Picturing Secrecy? The Visualization of “Secret Societies” in Historical Photographs from Sierra Leone, Liberia and Cameroon, in Visual Anthropology, 27(4), 410-413.

Scientific events

Active participation

Title Type of contribution Title of article or contribution Date Place Persons involved
Anthropology and Photography 2014 Talk given at a conference Between Admiration and Repudiation: Photography, Missionaries and "Secret Societies" 31.05.2014 London, British Museum, Great Britain and Northern Ireland Guyer Nanina;
16th ACASA Triennial Symposium on African Art Talk given at a conference Out of the Western Archive: Early 20th-Century Photographs of Women from Rural Sierra Leone as Sources for Local History 21.03.2014 New York, Brooklyn Museum, United States of America Guyer Nanina;
10 Years Centre for African Studies Basel: Posterausstellung Poster Picturing Secrecy: „Secret Socie􏰀es“ in Historical Photographs from West Africa, 1880‐1930 27.10.2012 Universität Basel; Kollegienhaus, Switzerland Guyer Nanina;
Out of the Archives: Artists, Images and History Talk given at a conference Of Revelation and Concealment: Images of West African “Secret Societies”, 1900 – 1930 18.11.2011 Tate Modern, London, UK, Great Britain and Northern Ireland Guyer Nanina;
IV African History Day at University of Zürich Talk given at a conference Contested secret spaces: Frank Deaville Walker's photographs of the Poro Bush, around 1925 21.10.2011 Universität Zürich, Switzerland Guyer Nanina;
Summer School „History of Mediality – Medialities of History" Talk given at a conference Umkämpfte Räume des Geheimen: FD Walker’s Serie des "Poro Buschs", ca. 1925 06.09.2011 Universität Basel, Switzerland Guyer Nanina;


Abstract

There is an awkward tension in the fact that the danger of looking at secretive things is inherent in many concepts of African secrecy - even more, an uninitiated onlooker is believed to die immediately. Yet at the same time, there is a considerable number of historical photographs, made by missionaries, colonial staff, ethnographers as well as African photographers showing - according to their captions - secretive phenomena such as “secret societies”. How did the photographers have access to secretive sites and associations? Or did they just pretend to have? We completely lack a reflection of the colonial/ethnographic/photographic encounter with African secrecy. Yet, recent research has shown that Africans were not merely passive beings in the processes of visualization and had much more agency within the creation of historical photographs than previously assumed. The project’s general aim is to produce a “thick description” of two image worlds of secrecy created in colonial West Africa, which Europeans were equally fascinated and felt threatened by: 1. The secret societies of the Cameroonian Grassland, 2. The Poro/Sande secret societies of the Mende-speaking people. Drawing on concepts and methods from New Cultural History, Visual Anthropology as well as Historical Anthropology, the project is situated in the newly emerging interdisciplinary field of Visual Studies. Taking photographs as its starting point, the project explores the production, dissemination and reception of the image world of secrecy. In applying the critical perspective advocated by the exponents of the writing culture debate on the photographic encounter, we assume that pictures displaying (allegedly) secretive phenomena were sometimes staged by Africans, re-enacted or misinterpreted by the photographers. By taking an approach that understands photography as a multi-dimensional happening, we hope to show the complexities of the photographic encounter, which exceeds the simple dichotomy adopted by postcolonial studies. The project’s central questions are: •Who was taking part in the formation of these photographs, in which contexts were they taken, and what were the motives of the photographers and of the photographed in engaging in these situations? •Did Europeans have access to secretive knowledge? If so, how did they obtain it? •What different paths did pictures follow from the point of being taken to being published or remain silent in archives? •What was African secrecy and how was it influenced by the photographic encounter? The critical examination of the intersection of secrecy and photography offers a completely new perspective on the history both of western relations with Africa and the images of Africa in the West. Our research so far revealed that Swiss missionaries and merchants were instrumental in the production and dissemination of both investigated image worlds. By researching promising Swiss archives, we hope to gain further insights in the involvement of Swiss nationals in colonial Africa.
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