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Grounding Rights

English title Grounding Rights
Applicant Halbig Christoph
Number 192412
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution Arbeits- und Forschungsstelle für Ethik Ethik-Zentrum Universität Zürich
Institution of higher education University of Zurich - ZH
Main discipline Philosophy
Start/End 01.09.2020 - 31.08.2024
Approved amount 667'463.00
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Keywords (6)

Well-Being; Rights; Directed duties; Respect; Grounding; Interest theory

Lay Summary (German)

Lead
Zwei Begriffe sind zentral sowohl für unsere politische als auch für unsere individuelle Moral: einerseits der Begriff des Rechts, beispielsweise das Recht, die eigene Meinung frei zu äussern; andererseits der Begriff des Wohlergehens, etwa in der Wendung "das Wohl der Schwachen". Das Projekt befasst sich mit der Frage, wie Rechte und Wohl zusammenhängen. Gehört es notwendig zu Rechten, dass damit das Wohl befördert werden soll? Und ist es umgekehrt ein Teil unseres Wohls, dass unsere Rechte geachtet werden?
Lay summary
Einer einflussreichen Theorie zufolge sollen Rechte das Wohl der Rechteinhaber schützen oder befördern. Für viele Rechte ist das durchaus plausibel: das Recht auf Leben beispielsweise schützt die grundlegende Bedingung für jegliches Wohlergehen. Andererseits gibt es jedoch Rechte, für die das nicht ohne weiteres gilt, etwa der Anspruch von Eltern auf Kindergeld oder das Recht einer Richterin, einen Angeklagten zu verurteilen. Daher wollen wir in unserem Projekt die Hypothese untersuchen, dass zwar alle Rechte die Funktion haben, das Wohl zu wahren, dass es sich dabei aber nicht unbedingt um Rechte des Rechteinhabers selbst handeln muss. Kindergeld beispielsweise dient in erster Linie dem Wohl des Kindes, auch wenn die Eltern einen Anspruch darauf haben; und das Recht der Richterin ist begründet im Wohl der Gesellschaft, das durch eine Verurteilung geschützt werden kann. Umgekehrt scheint jedoch die Respektierung unserer Rechte selbst ein Aspekt unseres Wohls zu sein, ganz unabhängig davon, wie diese Rechte ihrerseits zu unserem Wohl beitragen. Diese These, die wir ebenfalls verteidigen wollen, würde darauf hinauslaufen, dass sich das Wohl von Menschen nicht ohne Rückgriff auf ihre Rechte verstehen lässt.
Direct link to Lay Summary Last update: 05.06.2020

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Abstract

Both rights and well-being are essential parts of our public and private morality. But how are the two related? The aim of the project Grounding Rights is to study the dependence relations between these two central elements: First, are all rights grounded in aspects of well-being? And second, are certain aspects of well-being themselves grounded in having rights? The first question neatly connects to the debate over the nature of rights. According to the popular interest theory of rights, facts about rights are grounded in aspects of the well-being of the respective right-holders. While the core idea that rights must be “good for something” appears quite plausible, the interest theory struggles with rights that are apparently not grounded in the right-holder's interests, such as the right to child benefit or the right of a judge to sentence a convict.Against this background, we propose to pursue in the first sub-project the hypothesis (H1) that all rights are grounded in an aspect of the well-being of the right-holder or of some other party. On this “extended interest theory”, third-party interests can directly, i.e. without detour via the right-holder's own interest, ground rights. Closer examination of this hypothesis will require not only replying to sceptical concerns about interest theories in general, but also specifying how the supposed grounding is meant to work.Regarding the second question, it has been argued that violation of rights is necessarily disrespectful. But what explains the link between rights and respect? While standard interest theories can easily accommodate this connection, theories that don't ground rights in properties of the right-holder herself struggle to account for it. The puzzle could be resolved if we assume that rights themselves ground aspects of the well-being of their holder, independently of what they may be grounded in themselves. In order to defend this hypothesis (H2), however, a closer characterisation of these interests must be given, as well as an investigation of the circumstances under which rights ground interests. This will be done in the second sub-project.Framing the debates in terms of grounding is a novel approach with the potential to profoundly reshape the discussion about the relations between rights and well-being. However, before utilizing this tool it will be necessary that it is first theoretically refined. Elaborating our conception of grounding will therefore be part of the conceptual groundwork, as will an analysis of the concepts of a right, in particular of the relations between different usages of the term, and of an interest. Better understanding the dependence relations between rights and well-being is also likely to have repercussions on other debates in moral and political philosophy.
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