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The Role of the Intestinal Microbiome in Explaining Economic Preferences

English title The Role of the Intestinal Microbiome in Explaining Economic Preferences
Applicant Biener Christian
Number 190891
Funding scheme Spark
Research institution Institut für Versicherungswirtschaft Universität St. Gallen
Institution of higher education University of St.Gallen - SG
Main discipline Economics
Start/End 01.05.2020 - 30.04.2021
Approved amount 98'300.00
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All Disciplines (3)

Discipline
Economics
Experimental Microbiology
Genetics

Keywords (6)

prosocial preferences; belief formation; intestinal microbiome; time preference; risk preference; rationality

Lay Summary (German)

Lead
Rationalität von ökonomischen Entscheidungen und deren zugrundeliegenden Präferenzen weisen einen hohen Grad an inter- und intraindividueller Heterogenität auf, welcher sich nur unzureichend mit Ergebnissen der bestehenden empirische Literatur erklären lässt. Für die Evaluation von ökonomischen Entscheidungsmodellen sowie die Analyse von Märkten und die Politikgestaltung ist ein fundamentales Verständnis individueller Präferenzen jedoch notwendig.
Lay summary

Inhalt und Ziel des Forschungsprojekts

Ziel dieses Forschungsprojektes ist es, die Abhängigkeit ökonomischer Rationalität und der zugrundeliegenden Präferenzen (Risiko, Ambiguität, Prosozialität, Zeit) vom menschlichen intestinalen Mikrobiom zu messen. Das intestinale Mikrobiom interagiert über verschiedene Kanäle (z.B. dem Nervus Vagus) mit dem menschlichen Gehirn und aktuelle Forschungsergebnisse legen nahe, dass diese Interaktion das menschliche Verhalten beeinflusst. Wir übertragen diesen, in anderen Disziplinen dokumentierten, Wirkungsmechanismus auf das Feld der Ökonomie.

Wissenschaftlicher und gesellschaftlicher Kontext

Unser Projekt evaluiert die Relevanz eines neuen Kanals zur Erklärung von inter- und intraindividueller Heterogenität ökonomischer Rationalität und Präferenzen und leistet einen Beitrag zum Verständnis beschreibender Fähigkeiten von Entscheidungstheorien. Dieses Projekt überträgt Erkenntnisse zur Bakterien-Wirt-Wechselwirkung aus der medizinischen und mikrobiologischen Forschung auf gesellschaftlich relevante Fragestellungen in der ökonomischen Forschung. Die Ergebnisse sind damit relevant für die Weiterentwicklung ökonomischer Theorie, die Erklärung von verhaltensökonomischen Rätseln und die Politikgestaltung.

Direct link to Lay Summary Last update: 07.04.2020

Responsible applicant and co-applicants

Abstract

In this interdisciplinary research project, we are interested in understanding whether the composition of human gut microbes (i.e., the microbiome) affects decision-making rationality and economic preferences (risk, time, ambiguity, and social). Empirical evidence on this question informs about the normative and descriptive value of decision theories commonly applied in economics and relates to the broader question of free will. To work on this research question, we have brought together two Swiss research groups - one in the study of economic primitives and one on the study of human intestinal microbiota.Our research is motivated by the state of research in explaining heterogeneity in economic preferences and medical and biological research linking the composition of the human intestinal microbiome to behavior (e.g., Johnson and Foster 2018). Despite the comprehensive empirical literature on economic preferences, the reasons for individual-level heterogeneity and dynamics are yet not well understood (e.g., Fehr-Duda et al. 2011). A relatively new perspective on preference heterogeneity derives from the conjunction of human genetics and economic preferences. Empirical results in this field suggest that the human genome could explain about 20 percent of the heterogeneity observed in economic preferences (Cesarini et al. 2009). This line of research, however, is unlikely to provide explanations for intra-individual variation in preferences as the human genome is fixed within an individual.What we aim to contribute to this literature is an investigation of the human intestinal microbiome as a promising new candidate channel to explain heterogeneity in economic decision making. While the human genome remains a constant, the composition of the microbiome can vary over time and this provides a potential piece of the puzzle explaining time inconsistencies in preference measurements. The reason we hypothesize that the microbiome could play a role in this context derives from the strong links of the microbiome to the brain that have been identified in the medical and biological sciences in the last years (e.g., Johnson and Foster 2018). While there is a centuries-long debate about the link between the gut and the brain, which has produced mounting evidence indicating that the intestinal microbiome can affect some behaviors, the link to economic decision making has not been made to date.
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