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Affect regulation, stress response and responsiveness - the impact of challenging conditions on intimate relationships and well being

English title Affect regulation, stress response and responsiveness - the impact of challenging conditions on intimate relationships and well being
Applicant Schöbi Dominik
Number 175620
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution Departement für Psychologie Universität Freiburg
Institution of higher education University of Fribourg - FR
Main discipline Psychology
Start/End 01.04.2018 - 31.03.2022
Approved amount 810'510.00
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Keywords (7)

interpersonal processes; relationship functioning; health; intimate relationships; stress response; emotion dynamics; responsiveness

Lay Summary (German)

Lead
Wichtige Ereignisse und Veränderungen im Leben können sehr belastend sein, und unser Gefühlsleben, unser Verhalten und unsere sozialen Beziehungen nachhaltig beeinflussen. Dies auch dann wenn solche Ereignisse - wie beim Übergang zur Elternschaft - durchaus positiv erlebt werden. Wenn es uns nicht gelingt, diese Herausforderungen zu bewältigen, resultiert eine chronische Belastung die unser Wohlbefinden und unsere wichtigsten Beziehungen beeinträchtigen. Dies kann sich wiederum negativ auf unsere Fähigkeiten und Möglichkeiten auswirken, Stress und Herausforderungen zu bewältigen und kann unsere psychische und physische Gesundheit einschränken. So führen aus Belastungen resultierende Probleme in intimen Beziehungen zu einem Verlust einer wichtigen Ressource zur Bewältigung von Belastungen und werden gleichzeitig selbst zu einem zentralen Stressor.
Lay summary

Das Ziel unserer Studie ist es, diese Möglichkeit am Beispiel des Übergangs zur Elternschaft als markante Lebensveränderung und damit Belastungssituation näher zu untersuchen. Der Fokus liegt dabei auf Prozessen der sogenannten Responsivität, der Fähigkeit und Bereitschaft der Partner, die momentanen Bedürfnisse und Gefühle des Partners adäquat zu registrieren und auf angebrachte Art und im richtigen Moment und Ausmass darauf zu reagieren. Wir gehen davon aus, dass mit zunehmenden Belastungen und Herausforderungen die Sensibilität für responsives Verhalten des Partners zunimmt, während die Fähigkeit und Bereitschaft zur eigenen Responsivität abnimmt. Die daraus resultierende Divergenz beeinträchtigt die Belastungsbewältigung, führt zu Frustration, Reibungen und Konflikten in Beziehungen und wirkt langfristig gesundheitsschädigend. Um dies zu untersuchen setzt die Studie im letzten Drittel der Schwangerschaft mit dem ersten Kind an, und erfasst das psychische und physische Belastungsniveau sowie Aspekte der Belastungsbewältigung und Beziehungsprozesse beider Partner über vier Zeitpunkte innerhalb des letzten Drittels der Schwangerschaft bis zu 18 Monate nach der Geburt des Kindes. Dabei nutzen wir einen Multimethodenansatz der Selbstberichte, Alltagserhebungen, Verhaltensbeobachtungen partnerschaftlicher Interaktion und physiologischen Messungen beider Partner einschliesst.

Diese Grundlagenforschung liefert einen Beitrag zum besseren Verständnis komplexer Zusammenhänge zwischen physiologischer und psychologischer Belastung im Alltag und Partnerschaftsentwicklung, und der gesundheitlichen Relevanz intimer Partnerschaften und Familienbeziehungen. Spezifisch setzt das Projekt mit einem multimodalen Zugang bei grundlegenden interpersonellen Stress- und Emotionsdynamiken an, die bisher wenig im Fokus der Forschung standen.

 

Direct link to Lay Summary Last update: 09.12.2017

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Project partner

Abstract

Major life challenges provoke stress, and can influence our emotions, behaviors and social interactions lastingly. If we fail to adapt to these challenges, chronic stress not only takes its toll on our psychological well-being and functioning, but also on our intimate relationships, further undermining our individual and relational resources to successfully regulate stress. On a longer term, increased stress levels and relational dysfunction negatively impact our physiological stress response, and can undermine physical and psychological health (e.g., (Robles, Slatcher, Trombello, & McGinn, 2014)). The extent to which stressful life challenges erode intimate relationship processes is likely crucial, as a faltering intimate relationship not only loses its central function as a resource to regulate stress and emotions, but becomes itself a major source of stress. The goal of the proposed project is to further elucidate this possibility by examining the effects of stressful transitions on partners’ responsiveness, a key relationship process and important ingredient for supportive and satisfactory intimate interactions. Responsiveness reflects the extent to which one attends to and responds to the partner’s needs or concerns when these are disclosed in critical moments, and perceived partner responsiveness fosters feelings of being understood, validated and cared for in the relationship, and promotes a sense of intimacy in the couple. We hypothesize that stressful life conditions heighten one’s sensitivity to the partner’s responsiveness, but at the same time compromise one’s own responsiveness to the partner’s needs and concerns. If both partners are subject to stress, the emerging divergence between the increased need for and perceived availability of a responsive partner will undermine interpersonal affect regulation capacity, increase stress responses and negatively impact relationship functioning. On a longer term, this will lead to maladaptive physiological and psychological patterns that foreshadow negative health effects.The transition to parenthood, as a challenging period for both partners that requires major adaptive efforts, represents a well-suited and important context in which the hypothesized processes should become visible and accessible for research. Prior studies suggests that this period is associated with increases in relationship problems in many couples, and increased risk for mental health issues in both partners (Cowan & Cowan, 2000). We aim to investigate the bi-directional association between stress responses and responsiveness unfolding over time across the transition to parenthood into early parenthood.We propose a longitudinal design, including four measurement time points (during the last trimester of pregnancy (T1), at 6 months post-partum (T2), at 12 (T2) and at 18 months (T4), to assess changes in self-reported and perceived partner responsiveness, and physiological, experiential and behavioral stress responses. In parallel, we will assess interpersonal affect regulation, relationship functioning and satisfaction, and mental health indicators in both partners. Multi-dimensional assessments will include two in-home sessions with couple interaction paradigms (T1 and T4) and home-based measures including momentary assessments, clinical ratings and psychometric tools at all time points.
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