Project

Back to overview

The morphosyntax of agreement in Tuatschin: acquisition and contact

English title The morphosyntax of agreement in Tuatschin: acquisition and contact
Applicant Loporcaro Michele
Number 159544
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution Romanisches Seminar Universität Zürich
Institution of higher education University of Zurich - ZH
Main discipline Romance languages and literature
Start/End 01.06.2016 - 31.05.2020
Approved amount 897'686.00
Show all

Keywords (4)

Morphosyntax; Agreement; Language Acquisition; Romansh

Lay Summary (German)

Lead
Ein wichtiger Faktor für das Verstehen von Sätzen ist herauszufinden, welche Wörter in welchem Zusammenhang stehen. Dies passiert unter anderem durch Kongruenz, also Markierung von zusammengehörigen Elementen im Satz, z.B. gleiche Person und Numerusmarkierung am Verb und Subjekt. Die Regeln dieser Anpassung variieren von Sprache zu Sprache und sind ein zentraler Untersuchungsgegenstand, nicht nur in der Syntax- und Morphologieforschung, sondern auch für die Psycholinguistik und den Spracherwerb. In diesem Projekt widmen wir uns der korpusbasierten Untersuchung von Kongruenzphänomenen und ihres Erwerbs im Tuatschin, einer sursilvanischen Varietät des Rätoromanischen. Da die Rätoromanischen Sprachen im Alpenraum seit Jahrhunderten regen Kontakt mit Schweizerdeutschen Varietäten haben, ist es besonders interessant, diese Erscheinung auch aus der Perspektive des Sprachkontakts zu beleuchten.
Lay summary

Aus typologischer Perspektive weist Rätoromanisch viele Eigenschaften auf, die man selten oder gar nicht in anderen romanischen Sprachen findet, z.B. Sätze mit dem Verb in zweiter Position. Diese Verbzweitstellung interagiert mit einem komplexen Kongruenzsystem, das sich nicht nur anhand von Verbendungen sondern auch durch Subjektpronomina manifestiert, die teilweise an Subjektklitika in Norditalienischen Varietäten erinnern. Klitische Subjektpronomina dürfen im Rätoromanischen nicht mit anderen lexikalischen Nominal- oder Pronominalphrasen in präverbaler Position erscheinen, dies ist jedoch möglich, wenn sie in Verbzweit- oder Inversion-Sätzen vorkommen. Ausserdem kann Subjektkongruenz am Verb in gewissen Kontexten ausbleiben, z.B. wenn das Subjekt dem Verb folgt. Diese Nichtkongruenz stellt eine Innovation im Nordromanischen Kontext dar, welche Norditalienisch und Galloromanisch teilen und die nur in Randgebieten nicht eingetreten ist (im Friaulischen). Im Projekt wird Fragestellungen wie z.B., welche Rolle diese Phänomene im Spracherwerb spielen, empirisch nachgegangen. Dazu wird ein audiovisuelles, transkribiertes und glossiertes Korpus (Sammlung von Sprachdaten) natürlicher Sprache aufgebaut. Dieses Korpus wird einerseits den spezifischen Zwecken des Projektes dienen, andererseits stellt es auch die erste derartige Dokumentation des Erwerbs einer Rätoromanischen Sprachvarietät dar. Es werden zwei Subkorpora entstehen: ein Teilkorpus dokumentiert verschiedene Genre der Erwachsenensprache (verschiedener Altersgruppen) während  das zweite Teilkorpus die sprachliche Entwicklung von 6 Kindern über einen Zeitraum von 12 Monaten dokumentiert (3 Kinder, die zu Beginn 2 Jahre alt sind und drei im Alter von 3 Jahren). Die Wahl der Objektsprache fiel auf Tuatschin weil es eine wenig dokumentierte bedrohte Variante ist, die über keine eigene Schriftsprache verfügt. Somit leistet das Korpus einen wichtigen Beitrag zum Erhalt der Sprache für die Nachwelt.

Direct link to Lay Summary Last update: 04.04.2016

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Abstract

Verb agreement is a key property of the morphosyntax of many languages and has been one of the main research topics in different theoretical frameworks, given its crucial role in, e.g., encoding the participants in a sentence. This project aims at investigating the morphosyntax and the acquisition of agreement by children in an endangered variety of Romansh, Jauer, from the perspective of language contact. Romansh varieties represent a paramount case of prolonged language contact in the Alps, having been in contact with (Swiss) German varieties for centuries. The choice of Jauer is primarily motivated by its endangered status, the multilingual environment in which speakers are immersed and children acquire the language, and the lack of a written standard for the variety, for which little material is up to date available. From a morphosyntactic point of view, Jauer possesses a wealth of features which are almost unparalled in Romance languages and typologically rare, such as verb-second word order and obligatory use of overt subject pronouns. These properties interact with a complex agreement system: in addition to verb endings, Jauer also displays a series of subject pronominal form, whose properties are partly reminiscent of (though not identical with) those of subject clitics occurring in Northern Italo-Romance, which further exacerbates the syntactic complexity of the agreement system. Such subject pronominal forms show a very interesting distribution. When in preverbal position, subject pronominal forms cannot co-occur with other lexical noun phrases or pronominal forms, while they can optionally be used in verb-second structures and inversion contexts, in alternation with free pronouns. In addition to optional subject pronominal forms, full subject agreement on verb endings can be suspended in particular contexts, such as before post-verbal subjects. These are complex syntactic features which pose extreme challenges for language acquisition, and allow for the assessment of nativist vs. usage-based hyptoheses in language acquisition.These issues are at present poorly understood, and pose several empirical and theoretical challenges for both linguistic description and theoretical linguistics. This project aims to provide a corpus-based investigation of the morphosyntax and acquisition of agreement in Jauer. The project will pay attention to the syntactic, semantic, and pragmatic factors governing the presence or absence of agreement morphology, both with regard to subject pronominal forms and verb endings, and to the possible influence of German varieties on the agreement system of Jauer. In addition, we will address the issue of how children acquire such complex agreement morphosyntax, interacting with word order and information structure, in a multilingual environment. The project also tackles important theoretical issues: complex agreement systems like the one found in Jauer pose several challenges for linguistic theory. In this respect, the basic question to be answered regards the hotly-debated syntactic status of subject pronominal forms and the evidence for such status. The Romansh data, with its intricacies, is particularly suited for such an investigation. In order to reach a principled and exhaustive analysis of the phenomena to be investigated and to answer the research questions outlined above, two large corpora of naturally-occurring speech both for adults and children will be collected, transcribed, and annotated. The corpus material will be complemented by the analysis of the few historical documents in Jauer. The analysis will be conducted by applying methodological tools from general linguistics, linguistic typology, and theoretical syntax. This project will fill significant gaps in Romance and general linguistics. First, it will deliver new data and analysis on a broad range of theoretical and empirical issues concerning agreement of crucial importance both for Romance and general linguistics. Second, the project will be the first one to document and investigate child language acquisition in a Romansh variety through a large corpus. Third, the project will be the first contribution to the investigation of the role of language contact in the development of agreement in Jauer. Finally, the creation of the corpora will constitute a long-lasting basis for the preservation and future studies of Jauer, and a valuable support for the development of effective language policies.
-