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Pragmatics meets epistemic vigilance: Explaining the development of irony comprehension

Applicant Mazzarella Diana
Number 186931
Funding scheme Eccellenza grant
Research institution Centre de Linguistique Appliquée ISLC Université de Neuchâtel
Institution of higher education University of Neuchatel - NE
Main discipline Applied linguistics
Start/End 01.09.2020 - 31.08.2025
Approved amount 1'072'621.00
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Keywords (6)

linguistics; pragmatics; developmental psychology; irony; language acquisition; epistemic vigilance

Lay Summary (French)

Lead
Le développement des compétences communicatives de l'enfant passe par l'acquisition de la capacité de comprendre les usages non-littéraux, ou figuratifs, du langage. De récentes recherches en psychologie du développement montrent que cette capacité apparaît tôt : à l'âge de 3 ans, les enfants sont déjà capables d'interpréter correctement les métaphores, les métonymies et les hyperboles. La compréhension de l'ironie constitue une exception intéressante; sa trajectoire de développement est différente et elle n’émerge qu’autour de l'âge de 6 ans.
Lay summary

Contenu et objectifs du travail de recherche

La spécificité de la trajectoire de développement de l’ironie amène à s’interroger sur ce qui distingue l'ironie des autres usages figuratifs du langage. Quelles sont les capacités cognitives qui lui sont propres? Il est cruciale de répondre à cette question si nous voulons comprendre comment les enfants parviennent à une compréhension et à une utilisation matures du langage caractéristiques de la communication adulte. Ce projet mènera une série d’études expérimentales visant à répondre à cette question.

Ce projet part de l'hypothèse que la compréhension de l'ironie nécessite ce que nous appelons une vigilance épistémique de "second ordre"; nous la définissons comme la capacité de juger la compétence d'autrui à évaluer la fiabilité d'une source d'information (Mazzarella & Pouscoulous, 2020). Dans un premier temps, le projet examinera l'émergence d'une vigilance épistémique de second ordre au cours du développement cognitif de l'enfant. Dans un deuxième temps, il s’agira d’évaluer sa corrélation avec la compréhension de l'ironie. Finalement, le projet examinera dans quelle mesure une vigilance épistémique active face à des sources d’information qui ne sont pas perçues comme fiables rend les enfants plus susceptibles de reconnaître la fonction communicative de l'ironie.

Contexte scientifique et social du projet de recherche

Le projet intègre des méthodes traditionnelles de réflexion telles que l'analyse pragmatique fondée sur la théorie linguistique et des méthodes expérimentales issues de la psychologie cognitive du développement. Les résultats éclaireront les compétences sociocognitives complexes qui définissent notre nature humaine.


Direct link to Lay Summary Last update: 23.06.2020

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Abstract

The last two decades of research in developmental pragmatics suggests that children display sophisticated communicative abilities from very early on (Matthews, 2014). By the age of 4, children understand figurative uses of language, such as metaphor (Pouscoulous, 2014), hyperbole (Deamer, 2013) and metonymy (Falkum, Recasens & Clark, 2017). Irony stands out as a striking exception to this picture. Irony comprehension emerges only around the age of 6 and continues to develop during late childhood and adolescence. This opens up the question of which unique cognitive capacities set irony apart from other figurative uses of language. Answering this question is crucial if we are to understand how children achieve a mature understanding and use of complex language that characterizes adult communication. The current project aims to solve this enduring and critical developmental puzzle of irony comprehension. Specifically, this project theoretically develops and experimentally tests the hypothesis that irony comprehension depends on the exercise of sophisticated epistemic vigilance abilities. Epistemic vigilance is the cognitive capacity that allows us to avoid the risk of misinformation by assessing the reliability of our informants (their competence and honesty) and the factual plausibility of the information communicated (Sperber et al., 2010). Why does irony require epistemic vigilance? The hypothesis investigated by this project is that irony comprehension requires ‘second-order’ epistemic vigilance, which we define as the capacity to judge other’s ability to assess the reliability of a source of information (Mazzarella & Pouscoulous, 2020). This ability underlies the recognition of the speaker’s ironical attitude: the ironical speaker implicitly communicates her dissociative attitude towards a proposition that is blatantly irrelevant or ludicrously false, and that is attributed to an ‘ironical source’ (e.g., “The weather is great!” uttered under a pouring rain: the speaker implicitly dissociates herself from the blatantly false proposition the weather is great attributed to the mistaken weather forecaster). The overall objectives of this project are: (i)To investigate the emergence of second-order epistemic vigilance in the child’s cognitive development and its correlation with irony comprehension;(ii)To investigate the effect of different explicit manipulations of the reliability of the ironical source in irony comprehension; (iii)To compare the developmental trajectory of the understanding of the implicit dissociative attitude involved in irony with those of non-dissociative attitudes and of non-explicit dissociative ones. This project will combine traditional reflective methods such as theoretically informed pragmatic analysis and controlled experimentation with children and adults. The experimental tasks will be based on traditional ‘false-communication tasks’ (Mascaro & Sperber, 2009) and off-line irony comprehension tasks (Hancock, Dunham & Purdy, 2010).While addressing the long-standing yet unsolved developmental puzzle of irony comprehension, the project will ultimately shed new light on the relationship between different cognitive capacities, such as pragmatics and epistemic vigilance, in the child cognitive development, and advance our understanding of the unique features of human cognition and communication. For this reason, the results of the current project will be of interest to linguists, developmental and comparative psychologists as well as philosophers, who share the common goal of understanding the complex socio-cognitive skills defining our human nature.
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