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African Futures: Digital labor and Blockchain Technology

English title African Futures: Digital labor and Blockchain Technology
Applicant Calvão Filipe
Number 183232
Funding scheme Resource not found: '27581440-1ca4-4238-bbb8-5b3149b1b779'
Research institution Département d'anthropologie et de sociologie du développement Institut de hautes études internationales
Institution of higher education Graduate Institute of International and Development Studies - IHEID
Main discipline Ethnology
Start/End 01.12.2018 - 30.11.2019
Approved amount 36'500.00
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Keywords (4)

Work; Africa; Digital labor; Digital economy

Lay Summary (French)

Lead
L’expansion de l’intelligence artificielle et de la numérisation dans les rapports de travail présente des enjeux majeurs pour les économies en développement. Tandis que le salaire perd de l’importance dans la définition conventionnelle des relations d’emploi, peu de métiers ne seront pas affectés par l’automatisation. Cette recherche renforcera les connaissances empiriques sur la numérisation du travail par l’entremise de plateformes en ligne au Sud en étudiant les opérations d’Uber dans quatre pays africains.
Lay summary
Le projet se penche sur le monde du travail numérisé par l’entremise des plateformes de services de transport comme Uber.  Cette recherche ethnographique se concentrera sur les villes de Kampala (Ouganda), Nairobi (Kenya), Lagos (Nigeria) et Accra (Ghana), et étudiera comment les nouvelles dynamiques de formation du revenu ont détérioré ou non la sécurité de l’emploi. Elle analysera le risque de perte de compétence et de mobilité professionnelle descendante parmi les chauffeurs Uber : quelles compétences humaines seront nécessaires ou superflues dans ces reconfigurations numériques du travail ? Et quelles sont les réponses sociales et politiques face à la numérisation croissante du travail et aux transformations qu’elle implique dans les relations de production ?

L’expansion des technologies d’automatisation au Sud et les enseignements que cela offre pour aborder les nouvelles conceptions du travail numérique et de la production dans l’économie des services en ligne ont été largement négligés. La recherche académique sur le passage à l’informatisation, l’automatisation, et la robotisation du travail, désignée comme la Quatrième Révolution Industrielle, oscillent généralement entre la vision alarmiste d’un futur sans emploi ou celle optimiste d’une société libérée de l’imposition du travail. Cette recherche renforcera les connaissances empiriques sur les évolutions de l’emploi au Sud et fondera ainsi les bases de futures études sur les activités humaines de travail en parallèle à la tendance à l’automatisation et sur les impacts de ces technologies sur nos vies numériques.
 
Direct link to Lay Summary Last update: 23.11.2018

Responsible applicant and co-applicants

Associated projects

Number Title Start Funding scheme
173354 Transparency: Qualities and Technologies of the Global Gemstone Industry 01.02.2018 Project funding (Div. I-III)

Abstract

Considered by some as “the most important conversation of our time” (Tegmark 2017), the emergence of artificial intelligence and digitally-mediated work represents a fundamental challenge for most developing economies. Coupled with jobless economic growth, rising human productivity, and the exponential increase of the available labor pool, few jobs can be said to be safe from automated labor. In developing economies in particular, the future may not even hold enough jobs for everyone. Paradoxically, the exposure of the global South to automation as well as the lessons it may offer to address changing conceptions of digital work and production in an internet-enabled economy have been largely overlooked in the literature. This research project will strengthen the empirical knowledge on changing trends in employment in the global South by way of a two-pronged approach to the increasingly interconnected global division of labor: i) app-based work mediated by online service platforms, and ii) the use of blockchain technology in mining sites for ethical sourcing, traceability and proof of origin. With dwindling formal employment opportunities, a large number of Africans are turning to temporary employment or tech-enabled freelance work in digital economies. With the prospect of a jobless future, self-employment, or independent contract work, the African experience of on-demand labor should inform debates on automation, computerization and non-standard forms of work. Second, the research will examine the introduction of blockchain technology in African mining contexts. Despite the potential to perform an integral role in the functioning of global supply chains, ethnographic research is needed to assess risks and challenges of empowering or further excluding the participation of artisanal miners. Taken together, this research investigates how these forms of individual and collective labor will inform future studies of human labor performed alongside automation and the transformative impact of technology over our digital lives. How can we valorize digital work and human labor in light of dehumanizing experiences and the desire for human autonomy and flexibility?
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