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The Rise of the Financial Elite - Access, Integration and Spread of Power

English title The Rise of the Financial Elite - Access, Integration and Spread of Power
Applicant Bühlmann Felix
Number 178817
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution Life course and Social Inequality Research Center (LINES) Université de Lausanne
Institution of higher education University of Lausanne - LA
Main discipline Sociology
Start/End 01.09.2018 - 31.08.2022
Approved amount 511'724.00
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Keywords (4)

Elites; Financialization; Financial managers; Capital market intermediaries

Lay Summary (German)

Im Zuge der Finanzialisierung der Wirtschaft seit den 1980er Jahren haben Top-Manager von Investmentbanken, Investmentfonds und Investitionsgesellschaften an Einfluss gewonnen. Dieses Projekt untersucht die Ausbildung und Karrieren dieser neuen Finanzelite, ihren sozialen Zusammenhalt und die Ausdehnung ihrer Macht.
Lay summary

Ziel und Inhalt des Forschungsprojektes

Top-Manager und Partner von grossen Investitionsgesellschaften, Investmentbanken, Hedge funds, Private Equity Firmen, Staatsfonds und Pensionskassen sind eine zunehmend einflussreiche Gruppe. Durch die Finanzialisierung der Wirtschaft und des Siegeszuges des sogenannten Shareholder Value Management haben sie gegenüber den Top-Manager von Industrie- und Dienstleistungsfirmen an Macht gewonnen. Ziel dieses Forschungsprojektes ist es diese neue Finanzelite bezüglich ihrer Herkunft, Ausbildung, Karrieren und Beziehungen zu untersuchen. Welche Ausbildungen und Karrierewegen führen in die Position an der Spitze der Finanzindustrie? Unterscheiden sich Finanzmanager von traditionellen Wirtschaftsführern und bilden sie eine homogene Gruppe?  Welchen Einfluss haben die Finanzeliten im politischen, administrativen und akademischen Feld? Um diese Fragen zu beantworten untersuchen wir 1200 Finanzmanager und 1000 traditionelle Top-Manager in den Jahren 2000 und 2015.

Wissenschaftlicher und gesellschaftlicher Kontext

Dieses Projekt sammelt systematische Daten zu den Positionen, den Karrieren und den sozialen Charakteristiken der Finanzeliten und entwickelt eine Reihe von innovativen Indikatoren um ihren Zusammenhalt und Einfluss zu messen.  Die Resultate leisten einen wichtigen Beitrag zur Soziologie der wirtschaftlichen Eliten und werden auch die öffentliche Debatte um die Macht der Shareholder in der Schweiz und im Ausland bereichern.

Direct link to Lay Summary Last update: 27.04.2018

Lay Summary (French)

Avec la financiarisation de l’économie depuis les années 1980, les dirigeants des banques d’investissement, des fonds d’investissement et des sociétés d’investissements ont gagné en influence. Ce projet étudie les trajectoires de formation et les carrières de ces nouvelles élites financières, analyse leur intégration sociale et l’étendue de leur pouvoir.
Lay summary

Contenu et objectifs du travail de recherche

Les dirigeants et partenaires des grandes sociétés d’investissements, des banques d’investissements, des hedge funds, des entreprises de capital-investissement, des fonds souverains et des caisses de pension sont un groupe de plus en plus influent. Avec la financiarisation de l’économie et le triomphe de la valeur actionnariale, ils ont gagné en pouvoir face aux dirigeants traditionnels des entreprises industrielles ou de service. L’objectif de ce projet de recherche est d’étudier l’origine sociale, la formation, les carrières et les relations sociales de cette nouvelle élite financière. Quelles sont les formations et les carrières ouvrant l’accès aux positions à la tête de l’industrie financière ? Les dirigeants financiers se distinguent-ils des dirigeants d’entreprises traditionnelles et forment-ils un groupe homogène ? Quelle est l’influence des élites financières dans les sphères politiques, administratives et académiques ? Afin de répondre à ces questions, nous étudierons 1200 dirigeants financiers et 1000 dirigeants d’entreprises traditionnelles en 2000 et 2015.

Contexte scientifique et social du projet de recherche

Ce projet collecte des données systématiques sur les positions, les carrières et les caractéristiques de cette nouvelle élite financière et développe une série d’indicateurs innovateurs pour mesurer leur intégration et l’étendue de leur pouvoir. Les résultats apporteront une contribution importante à la sociologie des élites économiques et enrichiront les débats concernant le pouvoir des actionnaires en Suisse et au-delà.  

Direct link to Lay Summary Last update: 27.04.2018

Responsible applicant and co-applicants



The aim of this project is to study the rise of “capital market intermediaries” as a new financial elite and to investigate the access to this group, its internal integration and the spread of its power beyond the financial sector. Capital market intermediaries, the senior managers or partners at the helm of large investment funds, hedge funds or private equity firms are an increasingly influential social group. Since the 1970s, starting from the US and the UK, the world economy has undergone a thorough process of financialization: after the collapse of the Bretton-Woods system, increasing financial deregulation allowed the financial industry to develop new instruments (securities, derivatives); firms increasingly funded themselves on the financial market and “profits primarily accrue(d) through financial channels rather than through trade and commodity production” (Arrighi, 1994: 174). Financialization is closely linked to - and has been fuelled by - a radical transformation of large firms, known as maximization of shareholder value. This business practice consists of concentrating on core competencies, restructuring, mergers and acquisition or hostile takeovers to raise the net worth of the firm and to distribute it to the shareholders. The shareholder value conception of the firm led to a reshuffling of the role and the power of different groups within the economic elite. We observe a relative decline of influence of top executive mangers and the relative rise of “capital market intermediaries” (Folkman et al., 2007). This group, even though endowed with a large influence on corporate strategies, political discourse and the legal framework, is surprisingly little know in sociological terms. Therefore, based on a prosopgraphical sample of about 1200 financial managers of the globally most important investment firms and 1000 managers of the world’s largest non-financial firms at two bench-mark years (2000 and 2015), this research projects raises three research questions: 1. What are the pathways of access to senior positions as capital market intermediaries in terms of educational level, type of education and nationality? 2. Are the financial elites different from traditional corporate managers and do they, internally, form a homogenous and cohesive group? 3. Is the power of financial elites restricted to the financial domain or does it spread to the administrative, political or academic sphere? These questions are studied with an analytical framework consisting of three dimensions of comparison: the differences between “financial elites” and “managerial elites”, the internal differences between different groups of financial elites (investment fund managers, hedge fund managers, pension fund managers, private equity managers, sovereign wealth fund managers) and the historical differences between 2000 and 2015. In terms of methodology, this project will collect a coherent body of data about the organizational positions, the careers and socio-demographic characteristics of these new financial elites and develop a series of innovative indicators of cohesion and influence. It will study the education, the meeting places and the (multi-)positionality of capital intermediaries with a combination of regression analyses, sequence analysis and multiple correspondence analysis. The results will make a valuable contribution to the sociology of elites, economic sociology and the sociology of inequality and, beyond academia, stimulate the public debate about the power of shareholders and capital market intermediaries - both in Switzerland and internationally.