Project

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Enlightenment Agrarian Republics : From Vaud, to Poland, and America

English title Enlightenment Agrarian Republics : From Vaud, to Poland, and America
Applicant Kapossy Béla Friedrich
Number 172846
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution Section d'Histoire Faculté des Lettres Université de Lausanne
Institution of higher education University of Lausanne - LA
Main discipline General history (without pre-and early history)
Start/End 01.08.2017 - 31.07.2021
Approved amount 884'867.00
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Keywords (10)

America and Europe; American Enlightenment; Enlightenment; Agrarian Republics; Swiss Enlightenment; History of Political Thought; Polish Enlightenment; International Competition; Social Question; Balanced Growth

Lay Summary (French)

Lead
Ce projet en histoire des idées politiques et économiques s'intéresse aux théories de réformes formulées dans le cadres des républiques agraires au dix-huitième siècle. L'accent sera mis sur trois cas: le Vaud, la Pologne et l'Amérique.
Lay summary

Ce projet en histoire intellectuelle se focalise sur les idées économiques et politiques énoncées dans trois républiques agraires du XVIIIe s., Berne (Pays de Vaud), la Pologne et l’Amérique. A partir des années 1750, un nombre croissant de penseurs prédisaient que les sociétés européennes tendaient vers une révolution. Les causes retenues par ces derniers étaient l'augmentation des dettes publiques, les taxes croissantes imposées aux populations rurales, la dépopulation des campagnes et une urbanisation causant une paupérisation des individus ne parvenant pas à trouver des emplois dans les milieux industriels. Au cœur de ce courant, l’argument selon lequel un déséquilibre entre l’agriculture et l’industrie y participait était souvent relevé. Alors que le modèle classique de la république agraire semblait exempt des défauts des politiques modernes, et constituait par là un espoir pour une Europe plus pacifique et socialement stable, lui aussi avait ses désavantages, notamment sa dépendance à l’esclavage. Le présent projet vise à étudier les débats sur ces républiques agraires, en observant comment trois de celles-ci percevaient leur place au sein de la modernité. Pour cela, il se focalisera sur les questions qui animaient les discours de réforme. Premièrement, comment l’esclavage, ou l’état de soumission, affecte les performances économiques ? Deuxièmement, comment une partie de la population rurale peut être intégrée dans le développement de l’industrialisation sans causer une stagnation de la productivité agricole ? De même, quels ajustements sont nécessaires pour éviter la paupérisation des populations urbaines ? Troisièmement, quel cadre politique est le plus adéquat pour éviter qu’une république agraire se transforme en une véritable société capitaliste ?

Direct link to Lay Summary Last update: 29.10.2017

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Project partner

Abstract

This project in intellectual history focuses on the political and economic ideas that were formed around and within three existing agrarian republics during the Enlightenment: Vaud, Poland, and America. From the mid 1750s onward, an increasing number of observers predicted that European societies were headed for revolution. The standard causes that were cited were the spiralling public debts, the continuous increase in taxes imposed on the rural population, the depopulation of the countryside, and a luxury driven urbanisation and subsequent pauperisation of those failing to find employment in urban manufacturing. At the heart of this trend, it was frequently argued, was the imbalance between agriculture and industry, which explains the fascination many Enlightenment thinkers expressed for the model of an agrarian republic. While the classical model of an agrarian republic seemed immune to the corrosive features of modern politics and thus offered hope for a more socially stable and peaceful Europe, it, too, had its drawbacks, the most notorious of which being that it relied on institutionalised slavery which made it not only inherently unjust, but also resilient to economic reforms. The current project aims to study this eighteenth-century debate about agrarian republics by looking at how three real existing agrarian republics themselves thought about their place within the modern world and especially the prospect of reform. For this, it will focus on a set of questions that were central to the reform discourse in all three of these agrarian republics. First, how did slavery, or the state of subjection, effect economic performance, and how did it square with the republican ideal of equality? Second, how could parts of the rural population be integrated into the developing industry without causing the stagnation of agricultural productivity? Also, what institutional adjustments were thought necessary in order to limit the social effects of urban pauperisation? Third, what political framework was most suited to keeping an economically efficient agrarian republic from transforming into a full-blown capitalist society? By studying how reform thinkers working within an agrarian republican context addressed these questions, and how they shared their reform experience through a network of intellectual and personal ties, a new assessment of the position of agrarian republics in Enlightenment reform discourse will emerge.
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