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The Sri Lankan Tamil diaspora in Switzerland and its post-war forms of engagement in Sri Lanka

English title The Sri Lankan Tamil diaspora in Switzerland and its post-war forms of engagement in Sri Lanka
Applicant Müller-Böker Ulrike
Number 172725
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution Geographisches Institut Universität Zürich
Institution of higher education University of Zurich - ZH
Main discipline Social geography and ecology
Start/End 01.04.2017 - 31.05.2019
Approved amount 308'133.00
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Keywords (6)

Switzerland; political opportunity structure; Sri Lanka; disapora engagement; Tamil Diaspora; agency

Lay Summary (German)

Lead
Der gewaltsame und langanhaltende Bürgerkrieg von 1983 bis 2009 in Sri Lanka zwischen der LTTE (Liberation Tigers of Tamil Eelam) und der singhalesisch dominierten Regierung führte seit den 80er Jahren zu mehreren Flüchtlingsströmen der tamilischen Bevölkerung. Viele tamilische Geflüchtete wurden in der Schweiz aufgenommen und sind bis heute einer der bedeutendsten Diaspora Gruppe. Mit dem Ende des Bürgerkrieges im Jahr 2009 und der Neuwahlen einer sich öffnenden Regierung im Jahr 2015, veränderten sich die politischen und sozialen Bedingungen der tamilischen Diaspora, sich in Ihrem Heimatland zu engagieren oder gar ganz zurück zu kehren.
Lay summary

Mit den sich seit 2015 eröffnenden Möglichkeiten zu politischem, wirtschaftlichen und sozialen Engagement in Sri Lanka in Entwicklung und Friedensbildung oder einer vollständigen Rückmigration, sind für die tamilische Diaspora jedoch auch neue Herausforderungen verbinden. Herausforderungen sind z.B. die finanziellen Kosten einer Rückmigration, der Wegfall sicherer Sozialleistungen im Aufnahmeland, Generationskonflikte mit im Aufnahmeland geborenen und sozialisierten Kindern, das Einfügen in die ‚alte’ Heimat und Gesellschaft oder Angst vor erneuter Konflikte und Repressalien. Das Projekt untersucht, wie politische Möglichkeiten durch stattliche und nichtstaatliche Organisationen im Heimat- und Aufnahmeland geschaffen werden können, um der tamilischen Diaspora die Teilnahme an Entwicklungs- und friedensschaffenden Aktivitäten zu ermöglichen.

Das Forschungsprojekt zeigte, dass in der Schweiz besonders die zweite Generation tamilischer Diaspora sich mit den politischen Gegebenheiten in der Schweiz arrangiert und neue Wege findet sich im transnationalen Feld zwischen ‚Heimatland Sri Lanka‘ und ‚Heimatland Schweiz‘ zu etablieren und zu finden. Die zweite Generation ist zum einen politisch Aktiv und partizipiert in der Schweiz und/oder sie vernetzten sich oder gründen Nicht-Regierungsorganisationen, um in Sri Lanka Unterstützung zu leisten. Zudem zeigte die Forschung, dass ein Engagement im Heimatland unterschiedliche Motivationen haben kann, wie zum Beispiel: Schuldgefühle, politische Motive, Wissenstransfer, technologisch-materieller Transfer, (re-)Positionierung in der Heimatgesellschaft.

Durch die Forschung in Sri Lanka konnte herausgefunden werden, dass viele Tamilen sich auf sozial-kultureller und philanthropischer Ebene engagieren. So finanzieren beispielsweise viele den Bau von Hindu Tempel im Norden von Sri Lanka, Jaffna. Hier werden teilweise sehr große Tempelbauten finanziert, die sehr symbolisch aufzeigen, welchen finanziellen und sozialen Aufschwung die Migration mit sich brachte. Durch die Analyse wurde klar, dass dies Involvierung als a-politisch von der Regierung wahrgenommen wird, jedoch auf lokaler Ebene sehr wohl durch den Bau und die Positionierung von Tempeln Politik betrieben wird. Desweiteren werden auch kleine Infrastrukturprojekte (Brunnen, Schulen, etc) finanziert oder im Bereich der Landwirtschaft Hilfeleistungen erbracht, die wiederum dazu dienen sich auf lokaler Ebene politisch in Themen wie Landprobleme, Wirtschaftlichkeit und Kastenfragen zu positionieren.

Das qualitative Forschungsprojekt zeigte klar auf, welche transnationalen Lebenslinien der tamilischen Diaspora in der Schweiz zum Heimatland existieren und welchen Einfluss diese nehmen auf srilankische Lokalpolitik und internationale/schweizer Migrations- und Diaspora Politik. Durch unterschiedliche Formate regte das Forschungsprojekt Stakeholder Dialoge an, und leistete somit einen Beitrag zur Diaspora- und Migrationsforschung in der Schweiz und Sri Lanka.

Direct link to Lay Summary Last update: 16.12.2019

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Publications

Publication
Vertical living: transnational urbanisation and diasporic returns to Wellawatte/Colombo, Sri Lanka
ThurairajahTanuja, HollenbachPia, AlluriRina (2019), Vertical living: transnational urbanisation and diasporic returns to Wellawatte/Colombo, Sri Lanka, in South Asian Diaspora, 1-19.
’Take Me As I Am’: Insights From the Second Generation Sri Lankan Tamil Diaspora in Switzerland”
Alluri Rina, ’Take Me As I Am’: Insights From the Second Generation Sri Lankan Tamil Diaspora in Switzerland”, in Vethanayagamony P. (ed.), Serials Publication, New Delhi.

Collaboration

Group / person Country
Types of collaboration
Centre for Poverty Analysis (CEPA) Sri Lanka (Asia)
- in-depth/constructive exchanges on approaches, methods or results
- Research Infrastructure

Scientific events

Active participation

Title Type of contribution Title of article or contribution Date Place Persons involved
(R4D) - Theoretical Approaches and Field Studies Individual talk Shifting Spaces: Engagement and Agency of Tamils of Sri Lankan origin in Switzerland 18.05.2019 Zurich, Switzerland Thurairajah Tanuja;
American Association of Geographers, Annual Meeting Talk given at a conference Performing nationalisms: Migrant politics in Switzerland 03.04.2019 Washington DC, United States of America Hollenbach Pia; Thurairajah Tanuja;
Ideas, Capital & People on the move. Diaspora engagement in Sri Lanka’s post-war development, reconciliation, and sustainable peace, CEPA Talk given at a conference The gift of a temple. Socio-economic and cultural changes around diasporic engagement 29.10.2018 Colombo, Sri Lanka Hollenbach Pia;
Ideas, Capital & People on the move. Diaspora engagement in Sri Lanka’s post-war development, reconciliation, and sustainable peace, CEPA Talk given at a conference Vertical Living: transnational urbanisation and diasporic returns to Wellawatte/Colombo 29.10.2018 Colombo, Sri Lanka Thurairajah Tanuja;
Sri Lanka Roundtable: Sri Lanka: Moving Forward? Talk given at a conference Vertical living 06.09.2018 Zurich, Switzerland Hollenbach Pia; Thurairajah Tanuja;


Self-organised

Title Date Place
Sri Lanka Roundtable: Sri Lanka: Moving Forward? 06.09.2018 Zurich, Switzerland

Knowledge transfer events



Self-organised

Title Date Place
Tamil Diaspora Forschung 20.05.2019 Bern, Switzerland

Abstract

The proposed research investigates how the Sri Lankan Tamil diaspora in Switzerland engages in development and peacebuilding in post-war Sri Lanka. It contributes to migration-development literature by analysing how political opportunity structures shape and influence the agency of transnational diaspora. The context of this research is characterized by a history of violent conflict in Sri Lanka (1983-2009) wherein the conflict-generated and heterogeneous Sri Lankan Tamil diaspora migrated in several waves to countries such as Switzerland. The end of the civil war in 2009 and the election of the new government in 2015 that changed its diaspora strategy and confronted the transnational Tamil diaspora with new political, economic and migratory opportunities, as well as challenges. While parts of the Sri Lankan diaspora are attracted by the prospects of return, they are forced to assess realities such as the economics of return by giving up stable financial footing, the generational cleavages of return, increased transnational mobility closely connected to investments, the (re) creation of transnationally spread families and issues related to reintegrating in the homeland. This research project uses two conceptual pillars: (1) political opportunity structures, and; (2) agency to gain a better theoretical and empirical understanding on the context and forms of engagement of the Sri Lankan Tamil diaspora in Switzerland and Sri Lanka. Political opportunity structures are understood as the transnational state- and non-state led diaspora strategies in which diaspora groups and organizations act, adopt and/or apply certain patterns to engage in development and peacebuilding in their home and host countries. Agency includes the conscious and often intentional interest and capacity to achieve particular peacebuilding and development goalswhile acknowledging certain limitations. The research posits that the dynamic engagement between different actors, institutions, and structures are dependent on a multitude of different factors such as the inter-relational dimension of home and host states, local, national and international policy levels as well as different forms of agency that have the potential to promote as well as limit engagement in political opportunity structures. The Sri Lankan Tamil diaspora is identified as highly diverse; sometimes fragmented and conflictive, other times collaborative and community-oriented and other times still, passive, apolitical or indifferent. This research aims to provide specific insights into the Sri Lankan Tamil diaspora within the Swiss context and its linkages with Sri Lanka. The overall research methodology is based ona qualitative empirical ethnography study. It analyses the political opportunity structures and agency of the diaspora in Switzerland (host state) and in Sri Lanka (home state). The study will apply qualitative research tools (i.e. systematic policy review, actor mapping, semi-structured and in-depth interviews,) in Switzerland and Sri Lanka to trace and analyse different perspectives, practices and dynamics of a predominantly conflict-generated diaspora. The research makes three main contributions. Theoretically, it contributes to literature on the migration-development nexus with particular emphasis on theories that analyse how transnational diaspora contribute to political, economic and social transformation. This will be accomplished through the concepts of political opportunity structures and agency.Empirically, the in-depth case study on the Sri Lankan Tamil diaspora in Switzerland provides evidence-based knowledge on a conflict-generated diaspora in a post-war context. On a policy level, the research uses perspectives from policy makers from both home and host states to understand how they provide an enabling and inhibiting environment for diaspora agency.
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