Back to overview

Makerspaces: politics and communities of innovation in contemporary China

English title Makerspaces: politics and communities of innovation in contemporary China
Applicant Graezer Bideau Florence
Number 162499
Funding scheme Project funding (Div. I-III)
Research institution Centre for Area and Cultural Studies Collège des humanités - CdH
Institution of higher education EPF Lausanne - EPFL
Main discipline Ethnology
Start/End 01.02.2016 - 31.07.2019
Approved amount 378'187.00
Show all

All Disciplines (2)

Political science

Keywords (5)

Maker movement; Innovation politics; Creative class; Urban autonomous space; Open source

Lay Summary (French)

Les « makerspaces », ateliers communautaires dont les membres bricoleurs ou professionnels partagent l’espace et les outils, s’inscrivent dans un mouvement innovant en Chine. L’étude de ces espaces communautaires autonomes ainsi que de leurs « makerfaires/foires » annuelles permet de contribuer à la compréhension des transformations sociales, politiques et économiques en Chine ainsi que de la position politique face à ces transformations et mouvements dynamiques.
Lay summary

Contenu et objectifs de la recherche

Le projet de recherche est construit sur une ethnographie de trois makerspaces dans les villes de Pékin, Shanghai et Shenzhen ainsi que leurs makerfaires annuelles respectives. Ces communautés hybrides et dynamiques possèdent des charactéristiques techniques, commerciales et sociales uniques. L’étude « bottom-up » de ces espaces permettra de décrire les mouvements, leur fonctionnement ainsi que la réaction de l’appareil étatique chinois à travers les politiques d’innovation mises en place à leur égard. A partir des différentes recherches de terrain, l’analyse du mouvement s’étendra sur l’étude de la création des relations sociales, du modèle de travail et économique ainsi que du degré d’autonomie de ces organisations. Dans le contexte d’innovation et de développement économique particulier à la Chine, ces espaces urbains autonomes éclairent le rôle d’une potentielle participation citoyenne dans ce processus créatif.  Avec une priorité sur l’innovation et une réorientation économique, la cooptation de ces mouvements par l’Etat sont au cœur de la recherche. 

Contexte scientifique et social du projet de recherche

De par son approche ethnographique, ce projet de recherche contribue à l’étude des transformations sociales, politiques et économiques de la Chine à travers une recherche de terrain dans les communautés créatives autonomes pour étudier leur fonctionnement ainsi que la cooptation du gouvernement Chinois de ces mouvements.

Direct link to Lay Summary Last update: 13.01.2016

Responsible applicant and co-applicants


Associated projects

Number Title Start Funding scheme
58391 Culture populaire et "société civile" en Chine contemporaine: Activités et pratiques collectives du "yangge" et du "gigong". 01.09.1999 Fellowships for prospective researchers


Makerspaces - community workshops where members share tools for professional gain or hobbyist pursuits - have entered the realm of Chinese policy and politics. While limited in size and scope, makerspaces and the maker movement in general offer a very rich terrain to study much broader social, political and economic transformations taking place in contemporary China.The project investigates the social, technical and commercial attributes of key Chinese makerspaces and their communities. It aims to shed light on how a bottom-up and autonomous movement responds to the co-opting of the State and to discuss the Chinese government’s plasticity and capacity to engage with emerging classes. The research will describe autonomous urban spaces in terms of their functions, resources, production and organizational modes. The research project relies on the traditional ethnographic fieldwork method involving participant observation and interviews with key actors. It covers a selection of makerspaces in three Chinese cities (Beijing, Shanghai and Shenzhen) as well as their annual ‘maker faires’ - as makers call the events during which they present their production to a wider audience in a public setting. The ethnographic study will be conducted in sites selected for their diversity and idiosyncrasy. In addition, mobile methods will be applied. The researchers will follow one object from the moment of its inception (the making of a product) to its regional or national presentation at a maker faire, then eventually until its local, regional, national or global distribution with the idea to grasp the circulation of Chinese makers’ production. Makerspaces and their communities will be examined through their social, technical and commercial attributes. Attention will also be paid to the three makerspaces’ local and global articulation. The research with lead to a doctoral dissertation and a number of articles in high-ranking journals. In the framework of the project strong collaborative ties will be established with international institutions (MIT, Tsinghua University, University of Michigan) conducting research on similar topics.Makerspaces provide an arena for the study of the creation of social relations, the collaborative labor model, the deployment of expertise and the degree of organizations’ autonomy. They also illustrate the emergence of user-driven innovation and its potential to redefine citizens’ participation in the economic production process. More generally, the research addresses some of the trade-offs between autonomies and legitimacies at the technological, economic, social and political levels. Finally, it will show how Chinese makers participate in the global maker movement both as recipients and contributors and therefore deconstruct a number of stereotypes usually attributed to China (e.g., lack of creativity, copycat innovation, etc.).