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Substance Dependence Treatment: An Exploratory Study of the Psychotherapeutic Potential of Traditional Medicinal Practices of the Peruvian Upper Amazon

Applicant Berlowitz Ilana
Number 148981
Funding scheme Doc.CH
Research institution Département de Psychologie Université de Fribourg
Institution of higher education University of Fribourg - FR
Main discipline Psychology
Start/End 01.10.2013 - 30.09.2017
Approved amount 247'415.00
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All Disciplines (2)

Discipline
Psychology
Ethnology

Keywords (11)

substance use disorder; traditional Amazonian medicine; addiction treatment; dependence; drug abuse; alternative medicine; ayahuasca; chronic illness; medicinal plants; Curanderismo; Peruvian Amazon

Lay Summary (German)

Lead
Schädlicher Substanzgebrauch gilt als eines der wesentlichsten Gesundheitsprobleme weltweit. Substanzgebrauchsstörungen (SGS) werden heute als chronische Erkrankung verstanden, für deren Versorgung langfristig wirksame Lösungen noch gesucht werden. In der somatischen Medizin werden in solchen Fällen zunehmend alternativ- bzw. traditionell-medizinische Verfahren eingesetzt, oftmals komplementär zu herkömmlichen Behandlungen. Eine solche Strategie könnte auch für SGS Chancen bieten. Die vorliegende Studie untersuchte mittels multimodalem Forschungsdesign und interdisziplinärer Perspektive die therapeutischen Potentiale einer spezifischen alternativen Suchtbehandlung, welche auf traditionellen Heilmethoden aus dem Peruanischen Amazonasgebiet basiert.
Lay summary

Wichtigste Resultate
Die Untersuchung wurde im Takiwasi Center (Peru) durchgeführt, ein Suchtbehandlungszentrum dessen Therapieangebot psychotherapeutische Methoden mit traditioneller amazonischer Medizin kombiniert. Studie 1 untersuchte Krankheits- und Behandlungskonzepte mittels qualitativer Forschungsmethoden. Interviews mit 13 praktizierenden Experten/innen der amazonischen Medizin wiesen auf ein vielschichtiges Krankheitsverständnis hin. Ätiologische Erklärungen zeigten teilweise Ähnlichkeit mit aktuellen wissenschaftlichen Ansätzen für SGS (biopsychosoziales Model). Amazonische Behandlungsmethoden hingegen, welche eine komplexe Anwendung von Medizinalpflanzen mittels ritueller Techniken umfassen, waren mit westlichen Therapien schwer vergleichbar. Die Experten betonten in diesem Zusammenhang die Bedeutsamkeit des ganzheitlichen Einsatzes der verschiedenen Heilpflanzen und deren rituelle Anwendung. Studie 2 ermittelte soziodemographische und klinische Merkmale von 50 Takiwasi-Patienten anhand klinischer Fragebogen und Interviews. Ebenfalls wurde die Motivation sich in dieser Klinik behandeln zu lassen mittels qualitativem Verfahren erfasst. Am häufigsten konsumiert wurden Cannabis und Alkohol, gefolgt von Kokain und deren Vorläuferprodukt. Komorbide psychische Störungen umfassten insbesondere affektive und Angststörungen sowie die antisoziale Persönlichkeitsstörung. Der Schweregrad einiger klinischer Indikatoren für SGS bei Klinikeintritt lag über Normwerten von Suchtpatienten aus anderen Behandlungssettings. Lebensqualität und spirituelles Wohlbefinden waren ebenfalls stärker beeinträchtigt als vergleichbare Normwerte. Möglicherweise ist diese alternative Therapie speziell für schwerer beeinträchtigte Patienten attraktiv. Studie 3 erfasste letztlich anhand eines naturalistischen Designs die Kurzzeiteffekte der Takiwasi-Therapie (Baseline-Messung bei Klinikeintritt, Outcome-Messung bei Austritt, n = 36 Teilnehmer). Es konnten signifikante Verbesserungen hinsichtlich dem Schweregrad folgender Indikatoren nachgewiesen werden: Drogenkonsum, Alkoholkonsum, psychiatrische Beeinträchtigung, soziale/familiäre Beeinträchtigung, Substanz-Craving, allgemeine emotionale Belastung, sowie Lebensqualität. Diese Ergebnisse liefern somit erste Hinweise auf positive therapeutische Kurzzeiteffekte der Takiwasi-Behandlung.

Wissenschaftlicher und gesellschaftlicher Kontext des Forschungsprojekts
Insgesamt deuten die Ergebnisse der vorliegenden Untersuchung auf einen vielversprechenden alternativen Behandlungsansatz für SGS hin. Weitere Studien (qualitativ sowie quantitative) sind notwendig, um ein vertieftes Verständnis der Therapiemethoden und der zugrundeliegenden Konzepte zu erlangen, Langzeiteffekte mittels kontrollierter, randomisierter Studien zu untersuchen, sowie deren Anwendungsmöglichkeiten in anderen Kulturen abzuklären. Die vorliegenden Befunde können längerfristig zu neuen Behandlungsmöglichkeiten für SGS führen.

Direct link to Lay Summary Last update: 24.10.2017

Responsible applicant and co-applicants

Employees

Publications

Publication
Who Turns to Amazonian Medicine for Treatment of Substance Use Disorder? Patient Characteristics at the Takiwasi Addiction Treatment Center
Berlowitz Ilana, Walt Heinrich, Ghasarian Christian, O’Shaughnessy David M., Mabit Jacques, Rush Brian, Martin-Soelch Chantal (2020), Who Turns to Amazonian Medicine for Treatment of Substance Use Disorder? Patient Characteristics at the Takiwasi Addiction Treatment Center, in Journal of Studies on Alcohol and Drugs, 81(4), 416-425.
Short-Term Treatment Effects of a Substance Use Disorder Therapy Involving Traditional Amazonian Medicine
Berlowitz Ilana, Walt Heinrich, Ghasarian Christian, Mendive Fernando, Martin-Soelch Chantal (2019), Short-Term Treatment Effects of a Substance Use Disorder Therapy Involving Traditional Amazonian Medicine, in Journal of Psychoactive Drugs, 51(4), 323-334.
Conceptions and practices of an integrative treatment for substance use disorders involving Amazonian medicine: traditional healers’ perspectives
Berlowitz Ilana, Ghasarian Christian, Walt Heinrich, Mendive Fernando, Alvarado Vanessa, Martin-Soelch Chantal (2018), Conceptions and practices of an integrative treatment for substance use disorders involving Amazonian medicine: traditional healers’ perspectives, in Revista Brasileira de Psiquiatria, 40(2), 200-209.

Collaboration

Group / person Country
Types of collaboration
Takiwasi Center for the Investigation of Traditional Medicines and Addiction Treatment Peru (South America)
- in-depth/constructive exchanges on approaches, methods or results
- Publication
- Research Infrastructure
University of Neuchâtel Switzerland (Europe)
- in-depth/constructive exchanges on approaches, methods or results
- Publication
University Hospital Zurich/ETH Switzerland (Europe)
- in-depth/constructive exchanges on approaches, methods or results
- Publication

Scientific events

Active participation

Title Type of contribution Title of article or contribution Date Place Persons involved
4th International Multidisciplinary Symposium on Gambling Addiction Talk given at a conference The use of indigenous medicine for the treatment of addictive disorders 02.06.2018 Fribourg, Switzerland Berlowitz Ilana;
22nd World Congress of the World Association of Social Psychiatry Talk given at a conference Adding rainforest remedies to addiction treatment: Patient characteristics at a pioneering substance use disorder treatment center 30.11.2016 New Delhi, India Berlowitz Ilana;
3rd International Conference and Exhibition on Traditional & Alternative Medicine Talk given at a conference Conceptions and treatment of substance use disorders according to traditional Amazonian medicine 03.08.2015 Birmingham, Great Britain and Northern Ireland Berlowitz Ilana;


Awards

Title Year
Inger Salling Prize for outstanding accomplishments in psychiatry research 2018
Young researchers award for best conference presentation at the 3rd International Conference and Exhibition on Traditional & Alternative Medicine, Birmingham, UK. 2015

Abstract

Pathological substance use is amongst the most persistent and costly ills of global modern society. In spite of advances made in therapeutic possibilities, long-term treatment responses remain relatively discouraging, with relapse rates higher than for most other psychiatric disorders. The chronic disease course of substance use disorder (SUD) has led to debate whether illness management strategies from somatic chronic care may also be suitable for SUD. In particular, traditional or alternative medicines, a common present-day adjunct to conventional somatic chronic care, may offer benefits for SUDs as well. The current work investigated the therapeutic potential of traditional Amazonian medicine for SUD. More specifically, we investigated this medicine's application at the Takiwasi Addiction Treatment Center in the Peruvian Amazon, an innovative treatment facility that combines Amazonian medicine with conventional psychotherapy. Interviews with 13 expert practitioners of Amazonian medicine at this center revealed a complex understanding of SUD etiology, with partial similarities to Western scientific biopsychosocial approaches. Amazonian treatment methods however differed markedly from Western ones. Furthermore, the efficacy of Amazonian medicine was explained to lie in its holistic application, and the combined usage of medicinal plants and ritual techniques was emphasized. In an additional study, we assessed clinical and sociodemographic characteristics of 50 patients enrolled in the Takiwasi Center. Our results showed that most treatment-seekers were young or middle-aged males from culturally diverse backgrounds. Most prevalently used substances and comorbid psychopathologies were similar to what is reported in the literature for other SUD patients; the clinical severity of Takiwasi treatment-seekers, however, was elevated compared to norms on several indicators. We additionally analyzed the motivational background of participants for initiating treatment at this center. Finally, we assessed short-term treatment effects of the overall therapy program, and found significant improvements from baseline to treatment completion (n = 36) in addiction severity, substance craving, emotional distress, and quality of life. The naturalistic design allows preliminary conclusions only, but these findings point to a substantial improvement of key symptomatic features of SUD, and, taken together, to a promising novel treatment approach for an illness presently considered chronic. The current work, and future studies building on its results, may in the long term open new treatment avenues for SUD.
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